La sonda «OSIRIS-REx» se acerca al asteroide Bennu para recolectar muestras y traerlas a la Tierra



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Tras un viaje de cuatro años (y dos más hasta regresar a la Tierra), la sonda bautizada con el faraónico nombre de OSIRIS-REx Se acerca al asteroide remoto Bennu alrededor de la medianoche, hora de la península, para recolectar algunos gramos de muestras atribuibles a los orígenes del Sistema Solar.

La NASA tiene la habilidad de nombrar sus barcos con acrónimos cada vez más sofisticados. En este caso, OSIRIS-REx son las iniciales de los objetivos: Origins, S.pectral yoninterpretación, R.recurso yodentificación, S.la seguridadR.egolito Explorer.

Bennu es un asteroide con forma de diamante, mide menos de 500 metros de diámetro y gira sobre sí mismo una vez cada cuatro horas. Tan rápido que los guijarros en su ecuador son arrojados ocasionalmente por la fuerza centrífuga misma y pueden entrar en órbita a su alrededor como pequeños satélites.

El nombre de Bennu fue propuesto por Michael Puzio, un niño de nueve años que sin duda ha demostrado un conocimiento extraordinario de la mitología egipcia. Se refiere a un ave del Egipto faraónico, más o menos equivalente al fénix griego. En su opinión, el brazo robótico con el que debe recolectar una muestra se asemeja a la pierna extendida de un ave zancuda.

Mapeo preciso

Bennu es sin duda el cuerpo celeste mejor cartografiado de toda la historia. Las cámaras de la nave espacial permitieron explorar toda la superficie con un detalle de menos de 20 centímetros. Acercándose a veces a menos de dos kilómetros. El resultado es un mapa tridimensional que muestra rocas incluso del tamaño de un puño.

Y es que Bennu es poco más que un montón de escombros desafortunadamente retenido por su propia gravedad. En los polos, esto es solo nueve millonésimas de la fuerza terrestre; en el ecuador, debido a su rápida rotación, tres veces menos. En estas condiciones es imposible imaginar que una sonda pueda aterrizar en él y quedarse estacionada allí. Y mucho menos pensar en usar un balde de excavación para recolectar muestras. Al primer contacto con el suelo, un simple toque sería suficiente para devolver el vehículo al espacio.

Maniobra dificil

Porque, OSIRIS-REx utilizará un sistema neumático con el que obtener quizás unas decenas de gramos de pólvora: descenderá muy lentamente en una zona casi libre de rocas, estirando un delgado brazo robótico con un cuenco en el extremo delantero. Al entrar en contacto con el suelo, un chorro de nitrógeno se disparará lo suficiente como para levantar una nube de escombros, algunos de los cuales permanecerán atrapados en el contenedor. Algo parecido a una aspiradora pero al revés: soplar en lugar de absorber.

No es seguro que el procedimiento funcione la primera vez. La sonda puede acercarse demasiado rápido; o entrar en el ángulo incorrecto; o simplemente ir a apoyarse en una roca que dispersa el gas lateralmente sin levantar suficiente material … Para intentar asegurar su éxito, las cámaras de a bordo monitorearán el descenso, centímetro a centímetro, comparando las rocas del suelo con un mapa previamente almacenado en el memoria del ordenador. Si hay desviaciones, es posible corregirlas hasta cierto punto. Y si, a pesar de todo, el primer intento falla, tienes suficientes reservas de nitrógeno para intentarlo tres veces.

Material sin cambios

¿Cuál es el interés de estudiar montañas de desechos espaciales que probablemente ni siquiera tengan la consistencia de un cuerpo masivo? Esencialmente, porque es un material prístino, representativo de cómo era el Sistema Solar durante su formación, mucho antes de que existiera la Tierra. Ningún análisis remoto, ni siquiera el análisis de los meteoritos que caen sobre nuestro planeta, puede compararse con las oportunidades que brinda la posesión de una pieza de material que ha permanecido inalterada durante eones.

Esta no es la primera vez que se visita un asteroide o que se obtienen muestras. El primero correspondió a una sonda japonesa llamada Hayabusa 1, que hace diez años consiguió devolver con unos gramos de polvo recogido del asteroide Itokawa. Fue una verdadera odisea en la que los técnicos tuvieron que lidiar con innumerables problemas, incluidos errores de comunicación, errores de navegación e incluso la congelación de combustible en las líneas de combustible.

Ahora el segundo Hayabusa repitió la exploración, esta vez en otro asteroide conocido como Ryugu, aproximadamente el doble del tamaño de Bennu. Vuelve a la Tierra, donde a finales de año tendrá que dejar caer una cápsula con las muestras allí recogidas. Retorno de OSIRIS-REx tiene que esperar hasta septiembre de 2023.

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