La Voyager 2 descubre una región espacial de alta densidad más allá del sistema solar



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Hoy todos hemos visto imágenes impresionantes de Plutón o Saturno, o instantáneas tomadas desde la superficie de Marte. Pero hace solo unas décadas nadie había visto algo así. En gran parte, este cambio de perspectiva se lo debemos a las naves espaciales Voyager 1 y 2 de la NASA, que exploró gigantes gaseosos y tomó fotos increíbles de nuestro vecindario en las décadas de 1970 y 1980.

Estos barcos continúan operando más de 40 años después de su lanzamiento y ya se han convertido en los artefactos humanos que han llegado más lejos. En efecto, ambos ya están viajando por el espacio interestelar (desde 2012, en el caso de la Voyager 1, y desde 2017, en el caso de la Voyager 2), una región más allá de la heliosfera, la burbuja en la que el viento solar se impone al medio exterior.

Esta semana, un artículo publicado en « Las cartas del diario astrofísico»Lo informó La Voyager 2 encontró una región de mayor densidad en el espacio interestelar. Este descubrimiento confirma que una detección similar de la Voyager 1 no es un error y que existe una gran región donde la densidad del espacio está en un cambio significativo. Lo más interesante es que se desconoce el motivo.

El frente del viento solar

Para entender todo esto, hay que recordar que el Sol es una planta de energía de fusión nuclear que produce un viento solar intenso, un flujo significativo de protones, electrones y partículas alfa. Esta corriente entra al espacio en todas direcciones y desplaza el medio interestelar, ubicado más allá, crear un frente o un límite de choque, conocido como heliopausa.

En azul la heliosfera, el área dominada por el viento solar
En azul la heliosfera, el área dominada por el viento solar – NASA / JPL-Caltech

Esta heliopausa varía según las condiciones. El efecto se asemeja al choque frontal que se forma cuando un chorro de agua del grifo golpea las paredes del fregadero, en la cocina, y se expande en todas direcciones.

A medida que el Sol se mueve en relación con el espacio interestelar, la heliosfera no tiene la forma de una esfera, sino más bien una lágrima, con una nariz apuntando en la dirección en que el Sol (y todos los planetas) se están moviendo hacia adelante y una cola. detrás.

Llego a los limites

Pues bien, hace unos años las Voyager atravesaron el morro de la heliosfera, en varios lugares, y encontraron la zona donde la densidad del viento solar colapsa y da lugar al espacio interestelar, dominado por la energía que proviene de las otras estrellas del galaxia.

Sus herramientas ahora están dedicadas a estudiar la naturaleza de este espacio interestelar. Por eso encontraron que, frente a la heliosfera, donde hay 3 protones y 10 electrones por centímetro cúbico, la concentración de partículas en el espacio disminuye a medida que pasa la heliopausa.

Específicamente, la Voyager 1 detectó una densidad de 0.055 electrones por centímetro cúbico en el espacio interestelar, mientras que la Voyager 2 detectó 0.039.

Un ligero aumento de densidad.

Lo que analiza el estudio actual ocurrió cuando ambas naves viajaron varios miles de millones de millas más después de pasar por la heliopausa. Después de dejar atrás unas 20 unidades astronómicas (es decir, 2,9 mil millones de kilómetros), La Voyager 1 detectó un aumento de 0,13 electrones por centímetro cúbico.

Ya en junio de 2019, la Voyager 12 detectó un aumento de 0,12 electrones por centímetro cúbico, esta vez a una distancia mucho mayor de la heliopausa, a 124,2 unidades astronómicas.

Estos cambios son pequeños, pero muy relevantes para los científicos, especialmente desde entonces. no saben que los genera.

Una teoría es que el campo magnético interestelar es más fuerte cerca de la heliopausa, que elimina parte del plasma y partículas de esta zona. Otra idea es que el material del viento interestelar pierde velocidad a medida que se acerca a la heliopausa. De hecho, es perfectamente posible que ambos efectos se produzcan simultáneamente.

Los autores del estudio comentaron que se necesitarán medidas futuras para tratar de averiguar qué está pasando, pero reconocieron esto no saben si los barcos seguirán operando tiempo suficiente.

La muerte no es el fin

La vida útil de la Voyager terminará al final de esta década O pronto la próxima vez que se agote su generador de radioisótopos, el RTG o «Generador térmico de radioisótopos». Desde entonces, no podrán alimentar sus instrumentos ni enviar datos a la Tierra.

Incluso entonces tu viaje no terminará. Sondas orbitará la Vía Láctea durante millones de años y probablemente se encuentran entre los vestigios más perdurables de la civilización humana. Por si acaso, un disco dorado lleno de saludos, música y datos viaja a bordo de la Voyager para encontrar la Tierra en nuestra área de la galaxia.

Aunque la heliosfera se quedó atrás, las naves técnicamente no abandonaron el sistema solar. La Voyager 2 necesitará aproximadamente 300 años de vuelo para alcanzar la parte interior de la nube de Oort, una vasta región de objetos pequeños, rocosos y helados de la formación del sistema solar. Sus límites son inciertos, pero se estima que la Voyager 2 lo necesitará un total de 30.000 años para cruzarlo y salir del sistema solar. Esta nave viaja a unos 56.000 km / h, pero aun así su velocidad es insignificante en comparación con el tamaño del sistema solar.

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