Las mariposas que rompen las orugas viven para ‘beberlas’



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Madrid

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La fábula de la oruga voraz que come y come hasta convertirse en una hermosa mariposa tiene una versión no apta para niños. Algunas de estas pequeñas criaturas nunca llegan a la edad adulta porque sus padres tienen planes mucho más sucios para ellas. Machos los cortan vivos o muertos y beben sus fluidos corporales. El objetivo de este infanticidio es ingerir el feromonas de la oruga para atraer aún más a las hembras.

Las orugas de la familia Danainae en Sulawesi, Indonesia, se alimentan de plantas tóxicas, de las que obtienen sustancias químicas para su autodefensa. Estos productos son dañinos y desagradables para los depredadores, como las aves, y por lo tanto se manifiestan en los vibrantes colores de advertencia de las mariposas.

Estas sustancias también ayudan a las mariposas macho a producir feromonas de apareamiento, que funcionan como «regalos» nupciales para las hembras durante el cortejo. Para aprovechar esta toxicidad innata, las mariposas macho complementan sus dietas buscando fuentes adicionales de sustancias químicas. Estos se obtienen con mayor frecuencia de fuentes vegetales, pero, según investigadores de la Universidad de Sydney, en los bosques de North Sulawesi, las mariposas han desarrollado un gusto por las orugas para aumentar su suministro de esta «droga del amor».

Las mariposas que rompen las orugas viven para beberlas

«Esta es la primera vez que se informa sobre este comportamiento», dice Yi-Kai (Kai) Tea de la Facultad de Ciencias de la Vida y el Medio Ambiente y autor principal del estudio, publicado en
«El naturalista científico».
Esta siniestra forma de actuar “no encaja perfectamente con las formas tradicionales de depredación, parasitismo o mutualismo, presentando así un nuevo desafío a la teoría evolucionista. Lo llamamos «cleptofarmacofagia», robo de productos químicos de consumo «, dice.

Heridas y goteos

Para complementar los suministros químicos que obtienen como orugas juveniles, las mariposas arrancan las hojas con sus afiladas garras, liberan los jugos de las plantas y las chupan con sus largas lenguas. Sin embargo, nunca se ha visto que hagan lo mismo con orugas vivas. Las orugas son esencialmente sacos de hojas maceradas; las mismas hojas que contienen estos poderosos químicos que buscan las mariposas. Para las mariposas adultas, simplemente pueden ser una fuente alternativa de sustancias químicas de las que alimentarse ”, dice Tea.

Tea y su equipo observaron este comportamiento inusual en 2019 en los bosques costeros del norte de Sulawesi. «Las larvas de oruga se retorcían rápidamente en lo que parecían ser intentos inútiles de disuadir de rascarse», señala.

Si bien se ha documentado que estas mariposas se alimentan de los cadáveres de otros insectos que contienen sustancias químicas, esta es la primera vez que se ha informado que el comportamiento se extiende a insectos vivos del mismo orden; en este caso, sus propias larvas. Sin embargo, no está claro si la muerte de las orugas fue resultado directo del rascado.

Tea ahora tiene como objetivo averiguar en qué compuestos exactos están interesadas estas mariposas y si este comportamiento ocurre en otras partes del mundo.

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