Los inesperados aliados biológicos de las tropas napoleónicas



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A principios del año 1809, el dominio francés en la Europa continental era más que indiscutible, sin embargo, en las primeras semanas de abril los austriacos reanudaron sus hostilidades contra los galos – conocidos como Quinta guerra de coalición y parecían anticiparlos.

Esta situación fue aprovechada por los británicos, quienes en julio de ese año lanzaron una fuerza expedicionaria hacia la desembocadura del río. Río Schelde, con cuarenta y dos mil hombres, el mayor de la historia hasta ese momento.

La operación fue comandada por John pitt -Según Earl Chatham- y señor Richard Strachan, un soldado conocido entre sus compañeros por su extraordinaria moderación, actitud que envolvía la maniobra con un ritmo diabólicamente lento.

El objetivo del contingente británico era aterrizar en la isla de Walcheren y desde allí destruir los barcos, astilleros y armerías de las ciudades de Amberes Y Enrojecimiento.

Del cielo al infierno

La campaña, al inicio, fue mucho más sencilla de lo esperado, hasta el punto que un soldado del 77º regimiento escribió: “cuanto más veo este país, más me gusta. A menudo ponemos nuestra mesa a la sombra de frondosos árboles frutales y disfrutamos de los placeres de la vida rústica «.

Esa primera impresión pastoral pronto quedaría desfigurada, ya que la respuesta francesa no se hizo esperar. En la zona había unos 9.000 soldados a las órdenes de Louis Monnett Asediaron a los británicos sin cuartel, además de inundar la tierra, para dificultar su movilidad, abriendo las puertas de las presas.

El clima se inclinó a favor de los batallones napoleónicos y en los días siguientes una abundante lluvia empantanó la zona.

Todos estos ingredientes provocaron el inicio de una terrible epidemia en las filas del ejército británico el 19 de agosto, que se conocería como fiebre de Walcheren.

Los doctores poco pudieron hacer

Los soldados británicos comenzaron a manifestar una clínica muy espectacular, una constelación de síntomas en la que no faltó fiebre, debilidad general, lengua hinchada, falta de apetito, hinchazón abdominal, dolor de cabeza y dolor en las extremidades.

Un mes después de que comenzara la epidemia, el número de hospitalizados ascendió a ocho mil y el porcentaje de pacientes superó el cincuenta por ciento, había más soldados infectados con el miasma que combatientes contra invitados franceses.

El equipo médico intervino al respecto y trató a los pacientes con las medidas terapéuticas habituales, a saber: sangrías, enemas, diferentes tipos de tónicos, incluido vino caliente, infusiones de corteza de quinina, salitre. disuelto en malta … el agua incluso fue transportada desde Inglaterra.

Uno de los oficiales notó que el número de muertos era tan alto que un cabo y ocho hombres fueron asignados exclusivamente para oficiar las ceremonias fúnebres, las cuales se realizaron de noche, sin honores militares y en completa oscuridad para no desmoralizar a la tropa.

Una combinación de agentes biológicos

La expedición que padecía la fiebre de Walcheren terminó oficialmente en febrero de 1810, con el 40 por ciento de la fuerza expedicionaria enferma y con un número de muertos que ascendía a casi cuatro mil.

En el grupo de supervivientes quedó un número nada despreciable con secuelas crónicas, al punto que no pudieron servir en el ejército por el resto de sus vidas.

Con la calma y los avances científicos que nos brinda la distancia histórica, es muy posible que la fiebre de Walcheren fuera una combinación de varias enfermedades infecciosas. El cóctel orgánico debe incluir tifus exantematoso, malaria, fiebre tifoidea y paratifus, es decir, una amalgama de infecciones imposibles de paliar con las medidas de saneamiento de la época.

M.Jara
M.Jara

Pedro Gargantilla es internista en el Hospital de El Escorial (Madrid) y autor de varios libros de divulgación.

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