Medicamento contra la lepra muestra datos prometedores contra COVID



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Medicamento contra la lepra muestra datos prometedores contra COVID

En 1966, un hombre de 34 años llegó a la puerta de un hospital en Cebu, Filipinas. Sus miembros estaban tan hinchados que ni siquiera podía sentirlos, y tenía una cara de león, una hinchazón grotesca en la cara. Los médicos decidieron probar con él un fármaco experimental que había sido descubierto en 1954 y que había dado algunos resultados positivos en África. El efecto fue «dramático». Ese paciente recuperó su rostro y la hinchazón desapareció por completo. Treinta años después, todavía no tenía rastro de su enfermedad, según sus doctores. La droga que le había salvado la vida se llamaba clofazimina. Desde entonces, el medicamento ha salvado millones de vidas y la Organización Mundial de la Salud todavía lo considera un medicamento esencial para la lepra en la actualidad.

Más de medio siglo después, el mundo está asediado por la nueva pandemia de coronavirus, contra la que casi no existe una cura eficaz. La dexametasona, un corticosteroide que modula la respuesta inmunitaria, reduce la mortalidad en pacientes críticos en un 17%. Cuando se administra junto con el anticuerpo tocilizumab, diseñado para tratar la artritis, es posible salvar la vida de dos de los enfermos más graves. Existe un tercer fármaco, el antiviral remdesivir, que acelera los tiempos de recuperación de algunos pacientes hospitalizados. Pero los médicos quieren un tratamiento eficaz que no se pueda administrar por vía intravenosa, lo que requiere hospitalización, sino por vía oral, lo que facilitaría que las personas lo tomen en casa y evitar los casos graves de covid sin necesidad de hospitalización.

Hace unos meses, médicos y virólogos de EE. UU. Y Hong Kong comenzaron una búsqueda entre más de 12.000 medicamentos ya aprobados para otras enfermedades, tratando de encontrar algo que pudiera funcionar contra el covid; y encontraron clofazimina.

Este fármaco tiene un efecto «potente» contra el virus covid, según explicó este equipo de médicos en un estudio de publicación reciente en la prestigiosa revista Naturaleza. Por ahora, son solo los resultados de experimentos de laboratorio con células humanas y con hámsteres infectados con el nuevo coronavirus, pero son tan interesantes que los responsables del estudio quieren empezar a probar esta molécula en personas infectadas lo antes posible.

«La clofazimina es un candidato ideal para el tratamiento del covid», resume Sumit Chanda, inmunólogo del Instituto de Investigación Médica Sanford Burnham Prebys (EE. UU.). “Es seguro, asequible, fácil de fabricar, se puede tomar por vía oral y se podría distribuir a nivel mundial”, agrega el investigador de esta institución enfocada en la investigación de medicamentos para enfermedades infecciosas y crónicas.

Los resultados del trabajo muestran que este fármaco reduce la cantidad de virus en los pulmones de los animales infectados. También muestra que protege contra infecciones y previene lesiones pulmonares similares a las que sufren las personas con covid grave, provocadas por una respuesta inflamatoria desenfrenada del sistema inmunológico.

«Esperamos poder probar este medicamento en un ensayo de fase 2 para personas que han sido infectadas con SARS-CoV-2 pero que aún no han sido hospitalizadas», explica Chanda en un comunicado de prensa. El estudio también mostró que la clofazimina se puede administrar junto con remdesivir, lo que aumentaría el potencial de curación.

La clofazimina fue descrita por primera vez en 1954 por el equipo del microbiólogo irlandés Vincent Barry. Fue una decepción, porque no funcionó como se esperaba: tratar la tuberculosis, que es causada por bacterias. En la década de 1960 se empezó a demostrar su eficacia contra otra enfermedad bacteriana, la lepra; y funcionó muy bien. Su uso se generalizó a medida que el patógeno se volvió resistente al tratamiento de primera línea. 60 años después, no se conocen casos de lepra resistente a la clofazimina. En 1980, el equipo de Barry recibió el Premio de Ciencias de la Unesco por su trabajo; había muerto cinco años antes.

La dosis diaria de este fármaco tiene un precio aproximado de un euro y medio. El fármaco tiene propiedades tanto antibióticas como antiinflamatorias, que son de interés en el caso del covid.

El estudio muestra que este medicamento combate el virus de dos formas diferentes. Primero, bloquea su entrada a las celdas. Y si el virus ya ha entrado, el fármaco bloquea el proceso de reproducción del virus y evita que se haga copias de sí mismo.

Una parte del equipo médico de Hong Kong que firmó este estudio lanzó un prueba clinica con pacientes covid hospitalizados. En este caso, están probando la eficacia de la clofazimina en combinación con interferón beta 1-b, un fármaco para la esclerosis múltiple que parece tener un efecto antiviral contra el SARS-CoV-2.

«Esta droga podría ser una buena arma incluso en futuras pandemias»

Kwok-Yung Yuen, Universidad de Hong Kong

“Este fármaco se ha utilizado contra la lepra porque en esta enfermedad, además de la infección con una bacteria, se produce un componente inflamatorio que es el que acaba provocando las deformaciones de la cara y extremidades que conocemos”, explica Jesús Sierra. coordinador de laRegistrarse de la Sociedad Española de Farmacia Hospitalaria (SEFH). Es posible que esta propiedad antiinflamatoria también desempeñe un papel en los animales infectados por coronavirus que han tomado el medicamento y no desarrollan una enfermedad grave.

«Son resultados interesantes», dice Marcos López, presidente de la Sociedad Española de Inmunología. «Puede que tenga futuro», añade.

El trabajo también muestra que la clofazimina también bloquea eficazmente el MERS, otro coronavirus que surgió en 2012 y que se detectó en 21 países y mató a 939 personas, según el Centro Europeo para el Control de Enfermedades. La droga también bloquea otros tres coronavirus que causan resfriados.

«Este fármaco parece ser eficaz contra muchos coronavirus, lo que indica que podría ser una buena arma incluso en futuras pandemias», explica Kwok-Yung Yuen, profesor de enfermedades infecciosas en la Universidad de Hong Kong y coautor del estudio. En 2003, Yuen fue uno de los microbiólogos que identificó el virus del SARS, otro coronavirus que causó casi 800 muertes. «Nuestro estudio nos lleva a creer que deberíamos considerar almacenar este medicamento para un uso rápido si surge un nuevo coronavirus preocupante», agrega Yuen.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) controla casi el 100% de la distribución de este fármaco – otorgado por la empresa farmacéutica Novartis, titular de la patente – como parte del cóctel que se administra a los enfermos de lepra. Cada año se registran aproximadamente 600.000 casos, la mayoría concentrados en Brasil, Madagascar, India, Mozambique y Nepal. La agencia de salud de Naciones Unidas cree que gracias a este cóctel es posible erradicar la lepra en todo el mundo. La distribución de clofazimina para otros usos puede poner en peligro este objetivo, tenga cuidado.

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