«Mi peor pesadilla es un virus de la gripe con una letalidad de más del 40%: caeríamos como moscas»



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Mi peor pesadilla es un virus de la gripe con

El nuevo coronavirus mató a alrededor del 1% de las personas infectadas, según datos de la primera oleada en España. Esa fatalidad, que ha alcanzado un escalofriante 12% en hombres mayores de 80 años, fue suficiente para paralizar el planeta y obligar a miles de millones de personas a esconderse en sus hogares. Virólogo Amelia Nieto, nacida en Madrid hace 69 años, lleva la mitad de su vida temiendo algo mucho peor: el salto de las aves de un virus gripal altamente contagioso con una tasa de mortalidad superior al 40%. «Caeríamos como moscas», advierte. No es un miedo infundado. Nieto dirigía el único laboratorio de España dedicado a la investigación básica sobre el virus de la influenza humana, en el Centro Nacional de Biotecnología (CSIC), en Madrid.

Virólogo retirado el 15 de febrero de 2020 y, siendo la única de su equipo con contrato estable, su grupo de ocho especialistas desapareció con ella. Unos años antes había sucedido lo mismo con el laboratorio de Juan Ortín, el otro gran referente de la investigación sobre virus de la gripe en España. Cuando el cientifico jubilado en 2016, su grupo, también en el Centro Nacional de Biotecnología, fue desmantelado. El mayor organismo público de ciencia de España, el CSIC, ha perdido los dos principales laboratorios que han estudiado el virus de la influenza, un patógeno que podría matar a 80 millones de personas si se repite una pandemia como la de 1918, como advirtió hace dos años un comité de la Organización Mundial de la Salud.

Nieto ha pasado gran parte de su carrera estudiando la batalla entre virus y células infectadas. La última investigación de su grupo ha demostrado que, en casos raros, el virus de la gripe puede multiplicarse en las células del corazón y causar muerte inesperada de los enfermos. La desaparición del laboratorio de Nieto es un símbolo de la situación de la ciencia española, agobiada durante una década por la precariedad laboral, la falta de presupuesto y la burocracia asfixiante.

Pregunta. Te jubilaste el 15 de febrero de 2020 y tu grupo está muerto.

Respuesta. Cuando me jubilé, como no había nadie más con un trabajo estable, el grupo se vino abajo. ¿Es razonable? Fuimos prácticamente el único grupo en España que se dedicó a la investigación básica sobre el virus de la influenza humana, con muchos recursos invertidos, tanto humanos como económicos. Eran muy buenas personas, espectaculares, cuarenta, con experiencia. Entre el grupo de Juan Ortín y el mío formamos unas 40 personas. ¿Es lógico que España se permita el lujo de cerrar estos talleres cuando nos jubilemos? Éste no tiene ni cabeza ni cola. España no se lo puede permitir.

pag. ¿Tu grupo ha desaparecido por completo?

R. Nadie. Mi grupo se vino abajo. En los últimos años dejé de contratar gente nueva para mi tesis doctoral, porque de repente no se puede apagar la luz y decir: «Chicos, vayan a la plaza». Les había advertido de antemano que mi predicción era retirarme, para que se fueran en busca de vida. No puedo asimilar que muy buena gente, superforma, no esté consolidada. Luchamos, pero ellos tenían que ganarse la vida. Esta pandemia fue el coronavirus, pero podría haber sido la gripe. ¿Cuál fue prácticamente el único laboratorio en España de investigación básica sobre el virus de la gripe humana que no existiría ante una pandemia de gripe? Éste no tiene ni cabeza ni cola.

“¿Es lógico que España se permita el lujo de cerrar estos talleres cuando nos jubilemos? Este no tiene ni cabeza ni cola «

pag. Tu caso no es una excepción.

R. Es lo mismo que le pasa a la gente del taller de Mariano Esteban [líder en el CSIC de una vacuna experimental contra la covid], por ejemplo. Llevan 15 años trabajando en virus, ampliando contratos. Esto no es ni sensato ni lógico. Los políticos se llenan la boca de científicos, pero nos han reprimido. Ya sabes lo que necesitas hacer para que la ciencia prospere, se inventó: necesitas recursos humanos y financieros razonables. O no funciona. Los grupos en España tienen una persona o dos, el máximo que se puede gestionar en base a una beca de allí y un contrato de aquí. La ciencia no puede funcionar así. Ahora de repente llega el coronavirus y hay un poco más de inversión, pero ¿se apoyará? ¿O es simplemente que estamos con el coronavirus?

pag. Cuando ves que estás a punto de jubilarte y tu grupo está a punto de desaparecer, ¿se lo dices al presidente del CSIC? [Rosa Menéndez]?

R. Lo sabes perfectamente bien. No he llamado al presidente, pero las autoridades del CSIC y el Ministerio lo saben, porque no es solo el grupo de Amelia Nieto, es una cuestión general. De todos es sabido que en el grupo de Mariano Esteban no hay nadie consolidado de momento. Los grupos se mantienen gracias a que los líderes de grupo pueden celebrar contratos posteriores. Pero no tiene sentido que personas de cuarenta y tantos años, e incluso aquellas con habilidades profesionales increíbles, tengan contratos de duración determinada cada año o cada dos años. No es así como se hace la ciencia.

pag. Como dices, la pandemia fue el coronavirus, pero podría haber sido un virus de la gripe mortal. Habría venido contigo apagando la luz de tu laboratorio.

R. De hecho, conmigo apagando la luz y con el laboratorio de Juan Ortín apagado hace cuatro años. Y con muchos otros que saldrán. ¿Qué harás si vives de los contratos de tu jefe? Es como un SME: si el patrón se va, el SME se destruye. Hay muchas bandas muy buenas en España que están a la vanguardia.

«En la ciencia española hay que meterse en un cuchillo y hacer una renovación de arriba abajo»

pag. En 2015, tres importantes investigadores escribieron una carta muy dura en la que básicamente decían que el CSIC era un dinosaurio y necesitaba ser eliminado y construido otro cuerpo. ¿Qué opinas del CSIC, ahora que estás jubilado y puedes hablar libremente?

R. El CSIC es una organización que se ha quedado obsoleta y necesita ser renovada, pero si el problema fuera solo el CSIC no nos equivocaríamos. Son el CSIC, las universidades, el Instituto de Salud Carlos III, los organismos públicos de investigación … En la ciencia española hay que meterse en un cuchillo y hacer una renovación de arriba abajo. Todo es tan burocrático, todo es tan difícil, contratar personal es un gran problema … ¿Cómo se puede hacer buena ciencia?

pag. Si llega otro virus pandémico el año que viene, más letal que el coronavirus, y es la gripe, ¿hay laboratorios especializados en España?

R. Hay muchos laboratorios trabajando en epidemiología y otros aspectos, pero en los mecanismos básicos del virus de la influenza humana estaba nuestro laboratorio y el de Juan Ortín … Ahora no sé si el de María Montoya [otro laboratorio del CSIC que trabaja con virus de la gripe porcinos y humanos, pero desde el punto de vista de la respuesta inmune] Y creo que nadie más que conozco

pag. ¿Vas a bares?

R. No, me quedo en las terrazas por precaución. La mascarilla te protege, pero no al 100%, entre otras cosas porque deja huecos [se señala los laterales de la cara] y los virus pasan por el aire. No hay riesgo de cero, pero si estás en una terraza con máscara y solo la tocas para beber, no para charlar, las posibilidades se reducen. Hay mucha gente irresponsable, pero también hay gente que simplemente está cansada. Pero el virus no sabe que estás cansado.

«La máscara te protege, pero no al 100%, entre otras cosas porque deja agujeros»

pag. ¿Cuál es tu peor pesadilla? ¿Se avecina algo peor que el coronavirus actual?

R. Sí. Al igual que el coronavirus tiene su famosa proteína de pico, la influenza tiene dos proteínas en su superficie, llamadas hemaglutinina y neuraminidasa. Hay dos tipos de hemaglutininas, llamadas H5 y H7, que normalmente no se encuentran en los seres humanos, pero sí en las aves. Los virus que contienen estas hemaglutininas H5 o H7 no se han podido transmitir de persona a persona, solo se han podido transmitir de aves a humanos con mucha, mucha, mucha dificultad. Pero cuando lo hacen, la tasa de mortalidad ronda el 40-80%. ¿Cuál es mi peor pesadilla? Aparece un virus de la gripe que tiene un H5 o un H7 y se transmite de persona a persona. Esto implicaría una mortalidad entre el 40% y el 80%. Este coronavirus tiene una tasa de mortalidad del orden del 0,1% -2%, no está tan lejos de la gripe, lo que pasa es que muchas más personas se han contagiado. Mi peor pesadilla es un virus de la gripe que se puede propagar como el coronavirus y con tasas de mortalidad entre el 40% y el 80%. Caeríamos como moscas.

pag. ¿Es cuestión de tiempo o hay algo biológico que impide que esto suceda?

R. Afortunadamente, H5 y H7 nunca se han transmitido de humanos a humanos, pero existe la posibilidad de que adquieran cambios que permitan su transmisión. Esa fue la peor pesadilla de mi vida, no ahora. Todos los que trabajamos con la gripe, cada vez que sale un ave H5 o H7 que infecta un poco a los humanos, rezamos para que no se propague. Afortunadamente, nunca se transmitió, pero esta es la mayor pesadilla para quienes trabajamos con el virus de la gripe. La mortalidad del SARS fue del orden del 30%, pero la mortalidad de algunos de estos virus aviares es del 50% o el 80%. Sería aterrador.

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