¿Podría Islandia ser parte de un continente hasta ahora desconocido?



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La idea, por supuesto, es nueva, aunque por ahora solo es una posibilidad: puede que Islandia no sea una isla, sino la parte visible de un continente hasta ahora desconocido y que en su mayor parte se encuentra bajo las aguas del Océano Atlántico.

«Hay un continente escondido justo debajo del mar», dice Gillian Foulger de la Universidad de Durham, quien acaba de presentar su teoría a algunos de sus colegas.
en un libro
editado por la Sociedad Geológica de América.

Islandia es conocida por ser parte del
Dorsal mesoatlantica
, donde dos de las placas tectónicas de la Tierra se alejan lentamente. El magma caliente procedente del interior del planeta brota a lo largo de esta enorme cordillera submarina y, a medida que se enfría, crea una nueva corteza terrestre, que empuja a la anterior hacia las costas continentales, donde esa corteza se hunde de nuevo en el manto. Por este motivo la corteza es más fina en el fondo marino que en los continentes, pero el investigador cree que Islandia es una anomalía.

Los geólogos han asumido durante mucho tiempo que Islandia está hecha de corteza oceánica acumulada durante millones de años, pero aún no pueden explicar cómo puede volverse tan gruesa en ese mismo lugar. En general, dice Foulger, en el fondo del océano «la corteza tiene normalmente entre 6 y 7 km de espesor, pero bajo Islandia puede alcanzar hasta 40 km».

Hasta ahora, los geólogos han argumentado que el grosor inusual de la corteza oceánica en Islandia podría explicarse por la presencia de un «punto caliente», una región inusualmente caliente del manto que conduce a una mayor actividad volcánica. Pero Foulger no está de acuerdo y propone una explicación alternativa: que Islandia en realidad está hecha de corteza continental y no oceánica, al igual que una gran área del lecho marino que la rodea. Lo cual, según el investigador, explicaría todas sus extrañas características. De esa forma, dice, «todo encaja. ¿Por qué no lo hemos visto antes?»

Un fragmento de Pangea

Si realmente existiera, para establecerse con más estudios, el continente oculto tendría una superficie de 600.000 kilómetros cuadrados, aunque es posible, dicen los investigadores, que también incluya una segunda región ubicada al noroeste de Escocia, que produciría un área total de más de un millón de kilómetros cuadrados.

El continente, por el que Foulger y su equipo han mantenido el nombre de Islandia, sería una reliquia de una época lejana, cuando los continentes que ahora están separados por el Atlántico se unieron en un solo supercontinente, Pangea. Posteriormente, y debido al movimiento de las placas tectónicas, los continentes se separaron. Foulger cree que su nuevo continente propuesto es en realidad un pedazo inusualmente duro de Pangea que se ha «estirado» cada vez más, pero nunca se ha roto, y ahora está justo debajo de Islandia.

Lo que, según Foulger, implica que Pangea aún no se ha separado por completo. Ahora, su equipo está a punto de recolectar un tipo de cristal muy fuerte allí, los circones islandeses, cuyo análisis podría confirmar si realmente estamos mirando un trozo de la vieja corteza continental de Pangea.

La forma de averiguarlo es relativamente sencilla. De hecho, la corteza continental tiene típicamente varios miles de millones de años, mientras que la corteza oceánica, que se crea y destruye continuamente, no tiene más de unos pocos cientos de millones de años. Si la zirconia cúbica recolectada por el equipo de Foulger pasara esa edad, su idea estaría respaldada por evidencia importante.

Para el investigador, además, el caso de Islandia puede no ser único: «algo similar podría suceder en muchos más lugares». Por ejemplo, un equipo de geólogos logró demostrar recientemente que las islas de Nueva Zelanda son en realidad la parte sobresaliente de un continente mucho más grande, Zealandia.

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