¿Por qué África tiene menos muertes por Covid-19 que otros continentes?



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Cuando la amenaza de una pandemia de COVID-19 a principios de este año, muchos temían los suyos efectos en Áfricapara. La preocupación por la combinación de sistemas de salud sobrecargados y con fondos insuficientes y la carga ya existente de enfermedades infecciosas y no infecciosas a menudo se ha discutido en términos apocalípticos.

Sin embargo, este no fue el resultado. El 29 de septiembre, la cifra mundial de muertos superó el millón (la cifra real, por supuesto, será mayor). Ese mismo día, el número de muertos en África llegó a un total acumulado de 35,954.

África representa el 17% de la población mundial, pero solo el 3,5% de las muertes por Covid-19 reportadas. Todas las muertes son significativas, no debemos descartar las cifras aparentemente bajas y los datos recopilados son de calidad variable, pero la brecha entre las predicciones y lo que realmente sucedió hasta ahora es asombrosa. Ha habido mucha discusión sobre por qué se debe esta brecha.

Como líder del equipo COVID-19 de la Academia Africana de Ciencias, seguimos los desarrollos y presentamos varias explicaciones. En muchos países africanos, la transmisión fue alta, pero la gravedad y la mortalidad fueron mucho menores que las previsiones originales, basadas en la experiencia de China y Europa.

Sostenemos que la población mucho más joven de África explica gran parte de la aparente diferencia. El resto probablemente se deba a la falta de datos fiables sobre lo que está sucediendo, aunque existen otras explicaciones plausibles: diferencias climáticas, inmunidad preexistente, factores genéticos o diferencias de comportamiento.

Dada la enorme variabilidad de las condiciones en todo el continente de 55 estados, es probable que la contribución exacta de cualquiera de los factores varíe de un país a otro. Pero la conclusión es que lo que inicialmente parecía un misterio ahora es menos desconcertante a medida que surge la evidencia científica.

La importancia de la edad

El factor más obvio que influye en las bajas tasas de mortalidad es la estructura de edad de la población. En muchos países, el riesgo de muerte por Covid-19 para las personas de 80 años o más es aproximadamente 100 veces mayor que para las personas de 20 años.

Esto se aprecia mejor con un ejemplo: al 30 de septiembre, el Reino Unido tenía 41,980 muertes por Covid-19, mientras que Kenia tenía 691. La población del Reino Unido es de alrededor de 66 millones, con una edad promedio 40 años de edad. La poblacion de Kenia es 51 millones de e la edad promedio es de 20 años.

Teniendo en cuenta el tamaño de la población, el número de muertes en Kenia se habría estimado en alrededor de 32.000. Sin embargo, si se corrige también para la estructura de la población (suponiendo que las muertes específicas por edad del Reino Unido se apliquen a la estructura de la población de Kenia), se esperarían alrededor de 5,000 muertes. Todavía hay una gran diferencia entre 700 y 5.000. ¿Cómo se puede explicar esto?

Otros posibles factores

Una posibilidad es la falta de identificación y registro de defunciones.

Al comienzo de la pandemia, Kenia, como muchos países, tenía poca capacidad de prueba y el registro específico de muertes es complejo. Sin embargo, Kenia ha desarrollado rápidamente sus habilidades analíticas, y la atención específica prestada al seguimiento de las muertes hace que sea poco probable que una diferencia de esta magnitud pueda explicarse completamente por la información faltante. No faltaron explicaciones basadas en otros factores.

Altas temperaturas y humedad

Un estudio reciente en Europa informó una caída significativa en la mortalidad debido a temperaturas y humedad más altas. Los autores propusieron que este fenómeno podría deberse al hecho de que los mecanismos por los cuales nuestras vías respiratorias liberan el virus funcionan mejor en condiciones más cálidas y húmedas. Esto significa que las personas pueden tener menos partículas de virus en sus cuerpos.

Cabe señalar, sin embargo, que una revisión sistemática de los datos globales, si bien se confirma Los climas cálidos y húmedos parecen reducir la propagación de Covid-19., también indicó que estas variables por sí solas no pueden explicar la gran variabilidad en la transmisión de enfermedades. Es importante recordar que existe una variación climática considerable en el continente africano. No todos los climas son cálidos y húmedos, e incluso si lo fueran, es posible que no sean constantes durante todo el año.

Otros supuestos incluyen la posibilidad de respuestas inmunes preexistentes debido a la exposición previa a otros patógenos o la vacunación con BCG, un vacuna contra la tuberculosis aplicado al nacer en la mayoría de los países africanos. Un análisis amplio, que involucró a 55 países, que representan el 63% de la población mundial, mostró correlaciones significativas entre una mayor cobertura de vacunación con BCG a una edad temprana y mejores resultados de Covid-19.

los Factores genéticos también pueden ser relevantes. Un haplotipo (grupo de genes) descrito recientemente asociado con un mayor riesgo de gravedad y presente en el 30% de los genomas en el sur de Asia y el 8% de los europeos está casi ausente en África.

El papel de este y otros factores (como las posibles diferencias entre las estructuras sociales o la movilidad) son objeto de investigación en curso.

Una respuesta mas efectiva

Otra posibilidad importante es que la respuesta del sistema de salud pública de los países africanos, preparada por experiencias previas (como brotes o epidemias), simplemente haya sido más eficaz que en otras partes del mundo para controlar la transmisión.

Sin embargo, en Kenia se estima que el brote alcanzó su punto máximo en julio, con alrededor del 40% de la población en áreas urbanas infectada. Un panorama similar está surgiendo en otros países. Esto implica que las medidas puestas en marcha han tenido resultados mínimos en la transmisión viral, aunque plantea la posibilidad de que el inmunidad de grupo ahora juegan un papel importante en la limitación de la transmisión.

Además, existe otra posibilidad importante: la idea de que la carga viral (el número de partículas transmitidas a una persona) es un determinante de la gravedad. Se ha sugerido que las mascarillas reducen la carga viral y que su uso generalizado puede limitar las posibilidades de desarrollar enfermedades graves. Si bien la OMS recomienda usar máscaras faciales, el cumplimiento es irregular y más bajo en muchos países europeos que en muchas partes de África.

Entonces, ¿África está libre de sospechas? Obviamente no. Todavía queda mucho virus y no sabemos qué puede suceder a medida que avanza la interacción entre el virus y las personas.

Sin embargo, una cosa está clara: las consecuencias de la pandemia representarán un verdadero desafío para África. Nos referimos a las graves perturbaciones en las actividades económicas y sociales y los efectos potencialmente devastadores de la reducción de los servicios de atención que protegen a millones de personas, como las vacunaciones de rutina y los programas de control de la malaria, la tuberculosis y el VIH.

Agendas de investigación

Entre las principales implicaciones del nuevo panorama se encuentra la necesidad de reevaluar las agendas de investigación africanas vinculadas a Covid-19. Si bien muchas de las prioridades identificadas originalmente siguen siendo válidas, es probable que su importancia relativa haya cambiado. La clave es abordar los problemas como son ahora y no como se imaginaban hace seis meses.

Lo mismo ocurre con las políticas de salud pública. Obviamente, las medidas básicas como lavarse las manos siguen siendo esenciales (independientemente de Covid-19) y debe seguir utilizándose mascaras mientras que existen altos niveles de transmisión de coronavirus. Sin embargo, se deben seguir supervisando otras medidas con efectos más amplios, en particular las restricciones a las actividades educativas o económicas.

La clave ahora es aumentar la vigilancia y garantizar que las respuestas sean flexibles y se basen en datos de calidad en tiempo real.

Kevin Mars es asesor senior y codirector del equipo COVID-19 de la Academia Africana de Ciencias. También es profesor de medicina tropical y director de la Iniciativa de Oxford para África en la Universidad de Oxford.

Moses Alobo es el director del programa Great Challenges of Africa en la Academia de Ciencias y codirige la iniciativa Covid-19. Únase a la Tutu Fellowship.

Este artículo fue publicado originalmente en La conversación.

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