¿Por qué el bipedalismo no ha aparecido varias veces en la evolución?



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La sala de homínidos del Museo de la Evolución Humana, en Burgos.
La sala de homínidos del Museo de la Evolución Humana, en Burgos.

Para responder a tu pregunta debo decirte que ha aparecido varias veces en la evolución. Hay otros animales bípedos, no solo humanos. Algunas lagartijas, muchas aves e incluso, en grabaciones de movimiento rápido, se ha visto que algunos escarabajos pueden correr bípedos. Pero estos animales no caminan como nosotros, echan la cabeza hacia adelante y doblan un poco las piernas. No es exactamente el mismo bipedalismo que usan los humanos.

Si su pregunta se relaciona con los primates, también hay otros primates bípedos que caminan, por ejemplo, algunos chimpancés cuando llevan comida o artículos que consideran valiosos en sus manos pueden usar el bipedalismo. Y algunos macacos incluso pueden caminar bípedos. Pero tampoco caminan como nosotros. El bipedalismo de los humanos es único y, de hecho, apareció exclusivamente en nuestro linaje.

Pero la respuesta a por qué sucedió o no algo en la evolución es muy compleja. La evolución no es directa, ocurren mutaciones en los organismos que se suman y pueden aparecer cambios a partir de ellas. Por ejemplo, en nuestro linaje sabemos que hay fósiles bastante antiguos que pueden tener ya posturas erguidas. En Cataluña encontramos un mono del Mioceno, Pierolapithecus, quien tiene entre 12 y 13 millones de años y aunque no podía caminar como nosotros, sus rasgos indican que tenía una postura bastante erguida. El agujero en la base del cráneo que sirve para el paso de la médula espinal y se llama foramen magnum ya lo ha posicionado de manera bastante similar a nosotros y no como lo tiene un perro en la parte posterior del cráneo. Esto indica un tipo de postura más erguida que la de un cuadrúpedo.

Un bipedalismo más parecido al nuestro no aparece en el registro fósil hasta el cráneo de Taung, que fue encontrado en Sudáfrica.

Pero es cierto que un bipedalismo más parecido al nuestro no aparece en el registro fósil hasta el cráneo de Taung, que fue encontrado en Sudáfrica, y en el que ya se ve el agujero de su base. Por la ubicación del foramen magnum y otras partes de su esqueleto, se sabe que podría caminar de manera similar a nosotros. Luego se encontró a Lucy, los restos de un homínido de hace 3,2 a 3,5 millones de años, y en este fósil se puede ver un tipo de anatomía bípeda. No solo por el hueco del cráneo, sino también por la forma de la pelvis y los huesos de las piernas, por ejemplo, la posición de las rodillas. Gracias a los fósiles sabemos cuándo ocurrió el bipedalismo, pero no sabemos por qué.

Aunque existen varias teorías. Darwin argumentó que ciertamente apareció en nuestro linaje porque liberamos nuestras manos y pudimos hacer herramientas con ellas y esto aumentó el tamaño de nuestro cerebro. Pero esto es muy debatido, hay otros investigadores, incluido yo mismo, que creen que se debe a que caminar es mucho más eficiente que caminar cuadrúpedo. Los estudios de 2007 confirmaron, al observar chimpancés que pueden caminar bípedos durante cortos períodos de tiempo, que necesitan un 75% más de energía que nosotros para moverse. Por eso es lógico pensar que el bipedalismo fue un gran ahorro de energía para nuestro linaje.

Los chimpancés pueden caminar bípedos durante cortos períodos de tiempo, pero necesitan un 75% más de energía que nosotros para moverse

Se podría pensar que la evolución debería haber priorizado el ahorro energético, pero aquí el entorno en el que vives es muy importante. Por ejemplo, los primeros primates que encontramos en el registro fósil que tienen entre 55 y 45 millones de años vivían en áreas con un ambiente de selva tropical y en ese ambiente es más beneficioso trepar a los árboles que caminar por el suelo. El bipedalismo ciertamente aparece en África en un momento en que ya hay estaciones cambiantes, ambientes mucho más secos y mucha menos comida en los árboles. Entonces esos animales tuvieron que bajar a la tierra y adaptarse a ella. Hasta entonces, los primates no tienen que enfrentarse a este dilema. A partir de ahí las cosas empiezan a cambiar, como la posición del foramen magnum que es muy importante porque hasta que no se reposicione y el animal pueda adoptar una postura más erguida, realmente no podrá volverse bípedo y empezar a ahorrar energía.

Hay muchos factores que juegan un papel importante: el medio ambiente, la capacidad de obtención de recursos, etc … Además, la evolución funciona por ensayo y error, hay mutaciones continuas, hay algunas que no tienen efecto, hay otras que causan daño y otros que son beneficiosos, pero todos ocurren al azar.

Judit Marigó es doctor en paleontología, investigador del Instituto Catalán de Paleontología Miquel Crusafont.

Pregunta enviada por correo electrónico desde Ángel caso

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