Porque la humanidad se salvó de la peor súper erupción hace 74.000 años



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La erupción volcánica más grande de los últimos dos millones de años ocurrió en lo que hoy es Sumatra hace unos 74.000 años. Para hacerse una idea de su capacidad destructiva, basta recordar que la súper erupción de Toba, como se le conoce, fue unas 5.000 veces mayor que la del Monte Santa Helena en Washington en la década de 1980, una de las más terribles del siglo XX. . La montaña de Indonesia emitió unos 800 kilómetros cúbicos de ceniza a la atmósfera, alcanzando miles de kilómetros de distancia. La ceniza cubrió el sol y enfrió el clima, dando lugar a aa «Invierno volcánico» que duró de seis a diez años. Las plantas dejaron de florecer y los grandes mamíferos murieron de hambre.

Cómo esto ha afectado a nuestra especie es un tema de debate. La erupción ocurrió en un capítulo clave de nuestra evolución cuando los humanos anatómicamente modernos se preparaban para expandirse fuera de África. Algunos investigadores creen que solo unos pocos miles sobrevivieron al desastre, lo que provocó un cuello de botella en la población que casi nos aniquila. Pero otros no están de acuerdo.

Un nuevo estudio, que llevó a cabo 42 simulaciones de modelos climáticos globales, cree que la erupción masiva en Indonesia causó graves alteraciones climáticas en muchas áreas del mundo, pero no exactamente donde se asentaron las primeras poblaciones humanas. Como concluye el artículo, publicado en la revista PNAS, nos deshicimos de los peores efectos.

«Pudimos usar muchas simulaciones de modelos climáticos para resolver lo que parecía una paradoja», dice el autor principal, Benjamin Black, de la Universidad de Rutgers. «Sabemos que esta erupción ha ocurrido y que las consecuencias climáticas podrían haber sido severas, pero los registros arqueológicos y paleoclimáticos de África no muestran una respuesta tan dramática», dice.

Sergey Osipov, del Instituto Max Planck de Química, lo expresa de la misma manera: «Durante mucho tiempo se ha especulado que Toba es la causa del cuello de botella, pero la investigación inicial sobre las variables climáticas de temperatura y precipitación no ha proporcionado evidencia concreta de un efecto devastador. humanidad ¿Fue realmente así?

En sus simulaciones climáticas, los investigadores variaron la magnitud de las emisiones de azufre, la época del año de la erupción, el estado del clima general y la altitud de la inyección de azufre para hacer una evaluación probabilística del rango de perturbaciones climáticas. la erupción causada. de Toba pudo haber causado.

Peor en el hemisferio norte

Los resultados sugieren que probablemente hubo una variación regional significativa en los impactos climáticos. Y esto es fundamental. Las simulaciones predicen un enfriamiento del hemisferio norte de al menos 4 ° C, con un enfriamiento regional a 10 ° C dependiendo de los parámetros del modelo.

Por el contrario, incluso en las condiciones de erupción más severas, el enfriamiento en el hemisferio sur, incluidas las regiones pobladas por humanos primitivos, apenas superó los 4 ° C. En el mejor de los casos, las regiones del sur de África y la India podrían haber experimentado una disminución de las precipitaciones debido al mayor nivel de emisiones de azufre.

Los hallazgos apoyan la evidencia arqueológica independiente que sugiere que la erupción de Toba tuvo efectos modestos en el desarrollo de especies de homínidos en África. Estaban en el mejor lugar para superar la catástrofe.

Los humanos antiguos se deshicieron de uno bueno. La nube generada por Toba ha reducido los niveles globales de ozono hasta en un 50 por ciento. Los riesgos para la salud del aumento de la radiación ultravioleta en la superficie habrían afectado significativamente las tasas de supervivencia humana.

«Nuestros hallazgos sugieren que es posible que no hayamos estado buscando en el lugar correcto para ver la respuesta climática. África e India están relativamente protegidas, mientras que América del Norte, Europa y Asia son las más afectadas por el enfriamiento. Un aspecto intrigante de esto es que los neandertales y los denisovas vivían en Europa y Asia en ese momento, por lo que nuestro artículo sugiere que evaluar los efectos de la erupción de Toba en esas poblaciones puede justificar una investigación futura «, dice Black.

Según los autores, su enfoque podría usarse para comprender mejor otras erupciones explosivas pasadas y futuras ». «Nuestro trabajo no es solo un análisis forense de las secuelas de Toba hace unos 74.000 años, sino también un medio para comprender los efectos erráticos que pueden tener erupciones tan grandes en la sociedad actual», dice Anja Schmidt de la Universidad de Cambridge y estudia coatura. . . «En última instancia, esto ayudará a mitigar los riesgos ambientales y sociales de futuras erupciones volcánicas», dice.

«Los efectos del estrés ultravioleta podrían ser similares a las secuelas de una guerra nuclear», dice Osipov. “Por ejemplo, los rendimientos y la productividad marina disminuirían debido a los efectos de la esterilización UV. Salir sin protección UV provocaría daños en los ojos y quemaduras solares en menos de 15 minutos. Con el tiempo, los cánceres de piel y el daño general del ADN llevarían a una disminución de la población «, dice.

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