Posibles signos de vida encontrados en Venus



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Científicos europeos y estadounidenses dicen que han encontrado posibles signos de vida en Venus, el planeta más cercano a la Tierra. Este mundo es un viejo conocido de los terrícolas, pero no lo hemos visitado durante décadas, porque no teníamos esperanza de encontrar nada vivo allí. El descubrimiento aún es preliminar y necesita ser confirmado, pero sus autores dicen que una de las explicaciones más plausibles de sus observaciones es que hay vida en este planeta. Sin embargo, muchos de los expertos independientes consultados por esta revista responden que la evidencia es insuficiente para sacar tal conclusión.

Venus es el gemelo infernal de la Tierra. Si un humano pudiera pisar su superficie, vería todo naranja, el cielo muy bajo y brumoso, y moriría instantáneamente, ya que la presión es equivalente a la de 1.000 metros bajo la superficie. mar. Su composición es rocosa y sus dimensiones son casi idénticas a las de la Tierra. Pero su atmósfera está formada por gases tóxicos que generan un calentamiento global descontrolado que calienta su superficie a más de 400 grados, lo suficiente para derretir el plomo.

En comparación, las altas nubes de Venus parecen el Edén. A unos 50 kilómetros sobre la superficie, la temperatura es de poco más de 20 grados y la presión es muy similar a la de la Tierra. Uno de los primeros en proponer que podría haber vida en las nubes de este planeta fue el científico y divulgador Carl Sagan, quien en 1967 publicó un estudio en Naturaleza especulando que podría haber seres macroscópicos del tamaño de pelotas de ping-pong; una especie de medusa que flota en la atmósfera y que se especializa en vivir entre gases tóxicos. También fue Sagan quien en vida repitió muchas veces una frase muy relevante para este descubrimiento: «Las afirmaciones extraordinarias requieren pruebas extraordinarias».

Más de medio siglo después, un equipo de astrónomos estadounidenses y europeos anuncian que han detectado «fosfina», su nombre oficial, en la atmósfera del planeta. La fosfina es un derivado tóxico y sucio del fósforo. Se ha utilizado como arma, como insecticida y es un residuo de la producción de metanfetamina, una droga.

Desde hace años se sabe que los planetas más grandes del sistema solar, Júpiter y Saturno, generan fosfina al unir un átomo de fósforo y tres átomos de hidrógeno en sus capas internas, que se encuentran a más de 500 grados, en un proceso totalmente ajeno a la presencia. de vida. Pero la fosfina también existe en la Tierra y su principal fuente está asociada con microbios que viven en ambientes donde no hay oxígeno, incluido el fondo de algunos lagos, aguas fecales ylos intestinos de los animales, incluidos los humanos, según los responsables del descubrimiento.

En su estudio publicado hoy en Astronomía de la naturaleza señalan que la cantidad de fosfina en Venus es 10,000 veces mayor que la que podría producirse por métodos no biológicos. Los autores del trabajo simularon procesos que podrían producir fosfina en Venus sin la necesidad de microbios. Venusinasincluyendo rayos, fricción tectónica, caídas de meteoritos. Nadie, dicen, está lo más cerca posible de la presencia de microbios en las nubes de Venus que están produciendo este gas.

La primera evidencia de la presencia de este compuesto se capturó en 2018 utilizando el telescopio James Clerk Maxwell, ubicado a más de 4.000 metros de altura en un volcán en Mauna Kea, Hawaii. Este es un radiotelescopio que detecta las ondas emitidas por compuestos químicos cuando giran alrededor de un planeta. La longitud de onda de las señales de radio que emiten nos permite saber qué compuesto es. En este caso, la detección de fosfina no fue concluyente. Un año después, los astrónomos utilizaron ALMA, otro radiotelescopio mucho más poderoso ubicado en lo alto del desierto de Atacama en Chile. La señal de fosfina fue mucho más clara. Pero solo se ha captado una de las líneas de emisión de radiación de las muchas que puede emitir este compuesto, exactamente la que tiene una onda con una longitud de 1,1 milímetros, explica a EL PAÍS Jane Greaves, astrónoma de la Universidad de Cardiff y coautor del estudio. La investigadora explica que tuvo la idea de buscar de forma independiente fosfina en Venus en 2016. Cuando su equipo encontró la primera señal en 2017, se puso en contacto con Clara Sousa-Silva, una astrónoma del Instituto de Tecnología de Massachusetts que había concentró su tesis en la detección de fosfina. como biomarcador. El desafío ahora es encontrar más evidencia de su presencia en Venus. «Hay otras dos líneas que podrían ser capturadas por la Tierra, pero parecen no poder cruzar la atmósfera terrestre», dice. Para verlos necesitaría un telescopio espacial.

Parte de los científicos que firmaron el estudio publicaron un detallado estudio previo en el que concluyeron que la presencia de fosfina en un planeta rocoso como Venus solo puede deberse a la presencia de vida. En su estudio de hoy son un poco más cautelosos. «Detección de PH3 [símbolo de la fosfina] no es una prueba sólida de vida, solo de una química anómala que no podemos explicar ”, concluyen.

Sousa-Silva explica a esta revista que la publicación de este estudio es una solicitud de ayuda de la comunidad científica internacional. «No hemos encontrado ninguna explicación alternativa para la presencia de este compuesto en Venus y necesitamos que la comunidad científica analice nuestros datos y nos muestre que es posible generar fosfina sin la necesidad de que los microbios lo hagan», dice.

El investigador señala que este estudio fue rechazado por Ciencias, una revista científica mucho más prestigiosa, probablemente porque sus revisores no vieron suficiente evidencia para apoyar la hipótesis. Agrega que sus planes eran confirmar estas observaciones con telescopios infrarrojos, uno en Hawai y otro montado a bordo de un Boeing 747 de la NASA. Tienen permisos, pero la covida pandémica les ha impedido hacer las observaciones, explica.

La fosfina no tiene por qué ser un indicador de vida, pero puede aparecer a partir de procesos externos a ella, dice Kevin Zahnle, un científico planetario de Venus que trabaja en la NASA y fue uno de los revisores del estudio. “Este es un descubrimiento inesperado digno de publicación, señala. Zahnle reconoce que la fosfina generalmente se asocia con la vida, pero agrega que en realidad es un producto abiótico que se encuentra en el medio ambiente donde los seres vivos se descomponen después de la muerte. “Los libros de texto nos dicen que la forma de producir fosfina en el laboratorio es calentando el ácido fosforoso. Comenzaría desde allí para comprender lo que está sucediendo en Venus. ¿Qué es más fácil de imaginar, las gotas de ácido fosforoso que se evaporan al caer o la vida en las nubes? Creo que el primero ”, explica.

«Este estudio es sólido, pero la vida en Venus no es la explicación más probable», dice Kathrin Altwegg, astrofísica de la Universidad de Berna que ha estudiado la presencia de fósforo en los cometas. «Aún queda mucho por hacer en este tema, pero sin duda es un resultado muy interesante», añade.

«Es un descubrimiento apasionante, pero está muy, muy lejos de probar la existencia de vida», confiesa Ignasi Ribas, astrónomo del Instituto de Ciencias del Espacio (IEEC-CSIC). Normalmente, en este tipo de trabajo, se detectan varias líneas de salida para confirmar la presencia de un compuesto. Esta vez solo hay uno. «Es como tener solo una de las líneas que forman la huella digital de una persona», dice Ribas. “No está claro si lo que vieron fue fosfina y, de ser así, podría deberse a procesos químicos no biológicos que desconocemos. Esto recuerda cuando se propuso la existencia de vida en Marte basada en rocas con aparentes formas fósiles. Hubo cinco pruebas no concluyentes. La suma de estos nunca puede ser una conclusión sólida. También en este caso. Es necesario encontrar más pruebas «, añade.

«Este estudio no prueba la existencia de vida en Venus, pero es innovador», dice James Garvin, científico jefe del Centro Espacial Goddard de la NASA, que ha estado investigando Venus durante 40 años. “La observación de un solo compuesto químico nunca será suficiente para demostrar que hay vida fuera de la Tierra. Lo que hace es cambiar nuestro punto de vista y mostrarnos que la vida puede estar en lugares inesperados ”, señala.

El mundo aún estaba sumido en la Guerra Fría cuando en 1985 la última nave humana que visitó este planeta entró en Venus, lanzada desde la ex Unión Soviética. Fue hace una generación. Ahora sabemos que Venus tenía un océano hace millones de años y que la vida pudo haber surgido allí. Garvin está liderando una posible misión de la NASA para regresar al planeta y analizar la composición detallada de su atmósfera por primera vez en la próxima década. «No podremos entender lo que está pasando hasta nuestro regreso», enfatiza.

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