Producción de alimentos emisiones incontroladas de un potente gas de efecto invernadero



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La agricultura brasileña, con la imagen de regar un campo cerca de Brasilia, ha aumentado el uso de fertilizantes en un 120% desde 1980.
La agricultura brasileña, con la imagen de regar un campo cerca de Brasilia, ha aumentado el uso de fertilizantes en un 120% desde 1980.Adriano Machado /

La lucha contra el cambio climático ha tropezado con el óxido nitroso (N₂O) y es un problema grave. Este gas tiene un efecto invernadero 300 veces más potente que el dióxido de carbono (CO₂) y puede permanecer en el aire durante más de un siglo. Ahora, el estudio más grande hasta la fecha identifica las diferentes fuentes de este compuesto, mostrando que las de origen natural se han mantenido estables, pero las emisiones humanas son desenfrenadas. Y si no se controla, las reducciones de CO2 no frenarán el cambio climático. Pero a diferencia de este último, no existen tecnologías para eliminar el N₂O del aire. Lo peor es que es una parte esencial de la producción de alimentos.

Revista Naturaleza publicado lo que puede ser el mejor esfuerzo para saber cuánto óxido nitroso hay en la atmósfera y de donde viene. Decenas de científicos de varios países participaron en el trabajo y sus resultados no son nada buenos. Lo primero que destaca es que las emisiones de NO no han dejado de aumentar desde la revolución industrial. Luego, de 270 partes por 1,000 millones (de volumen de aire) en el año 1750, aumentó a 331 partes en 2018. Además, la mayor parte de este aumento se ha producido en las últimas cinco décadas.

El trabajo identifica y cuantifica 21 fuentes o sectores principales que emiten NO a la atmósfera. La mayoría son todavía de origen natural. La actividad de los microorganismos marinos y la vegetación, en particular la liberación de materia orgánica de los bosques tropicales, representa el 57% de las emisiones, dejando el 43% restante a las actividades humanas. El problema es que, si bien los naturales son relativamente estables, los artificiales han crecido un 30% durante la última década. En total, 17 millones de toneladas de óxido nitroso terminan en el aire cada año. Los procesos fotoquímicos que anteriormente reducían hasta 13,5 millones de toneladas de este gas a nitrógeno atmosférico ya no pueden manejar tanto.

El principal aporte humano de N₂O no está en las chimeneas de las fábricas ni en los tubos de escape de los automóviles, está en la producción de alimentos. La agricultura y la ganadería emiten 4,1 millones de toneladas de óxido nitroso cada año, lo que desestabiliza el ciclo natural del nitrógeno. El primero lo necesita como fertilizante, que se libera como óxido nitroso. El segundo lo genera en forma de purín o estiércol. El trabajo también permite la distribución de responsabilidades por países y algunos datos son sorprendentes, otros menos.

«Las tasas más altas de crecimiento de las emisiones se producen en las economías emergentes, especialmente China, India o Brasil, donde la producción agrícola y ganadera ha crecido», dice el investigador de la Universidad de Auburn y coautor principal del estudio. Hanqin Tian. La contribución de Brasil, por ejemplo, creció un 120% entre 1980 y 2016. Pero los críticos de los fertilizantes químicos no pueden utilizar esta investigación en sus ataques: «El estudio muestra que las emisiones de fertilizantes sintéticos impulsan el flujo en China». India y Estados Unidos, mientras que los derivados del uso de estiércol animal como fertilizante dominan en África y Sudamérica ”, agrega el director de la Centro Internacional de Investigación sobre el Cambio Climático y Global.

Por eso es tan difícil resolver este problema. Más que estratégica, la producción de alimentos es vital. Esta es también la razón por la que el tema del N₂O, aunque ha sido incluido en varios informes del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC), parece estar acorralado detrás de los problemas del CO₂ u otros grandes gases de efecto invernadero, el metano.

“Muchos países ni siquiera quieren oír hablar del NO, ya que tiene mucho que ver con la seguridad alimentaria”, dice el director ejecutivo de la Proyecto Global de Carbono, el catalán Pep Canadell. El coautor del estudio, Canadell, también deja en claro que la agricultura estadounidense y europea son los principales emisores de óxido nitroso, «pero donde crece es en las economías emergentes».

El otro gran problema en la reducción de emisiones es tecnológico. “Para el CO₂ tenemos energías alternativas que, si quisiéramos, terminarán mañana con sus emisiones, pero no hay alternativas para el NO”, se queja Canadell. No están disponibles como fertilizantes ni existen formas efectivas de eliminar el exceso de la atmósfera. Esto no significa que no se puedan reducir sus emisiones. Europa, tanto su industria como su agricultura, ha conseguido reducir su aportación de óxido nitroso a la atmósfera.

«Pero en muchos países, los fertilizantes están subsidiados y no se paga el precio real», recuerda Canadell. «Esto provoca un uso y abuso ineficaces», añade. El científico, también responsable del Centro de Ciencia del Clima del CSIRO australiano (equivalente al CSIC en España), cree que la retirada de estas ayudas y la mejora de la eficiencia reducirían el peso de los fertilizantes en las emisiones de N₂O. “La agricultura siempre será un sistema con fugas de gas pero su reducción facilitaría la reducción de otros gases [CO₂ y metano] lo compensarán «.

De lo contrario, los autores del informe creen que es imposible lograr el compromiso del Acuerdo de París de mantener el aumento de la temperatura media mundial por debajo de los dos grados. De hecho, como advierte en una nota el profesor de la Universidad de Stanford (EE. UU.) Robert Jackson, «la tasa actual de emisiones está en camino de provocar un aumento térmico global de más de tres grados para fines de siglo, el doble del objetivo de París «.

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