Reinfección por coronavirus: lo que sabemos hasta ahora



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El presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, afirma ser inmune al Covid-19, pero hay evidencia de que se han producido casos aislados de reinfección. ¿Cuál de las dos hipótesis es verdadera en relación con la inmunidad contra Covid-19?

Hasta la fecha, hay seis casos de reinfección por Covid-19 en todo el mundo y hay más pendientes de verificación. A pesar de ser un pequeño porcentaje de los millones de personas infectadas, ¿deberíamos preocuparnos? Para responder a esta pregunta, primero debemos abordar la cuestión de qué entendemos por inmunidad.

¿Cómo funciona la inmunidad?

Cuando nos infectamos con un patógeno, nuestro sistema inmunológico reacciona rápidamente para tratar de contener la amenaza y minimizar el daño. Nuestra primera línea de defensa corresponde a las células inmunes, conocidas como células innatas. Por lo general, estas células no son suficientes para eliminar la amenaza, y aquí es donde entra en juego una respuesta inmune más flexible y «adaptativa»: estoy hablando de linfocitos.

Hay dos variedades principales de linfocitos: Linfocitos B, que se encargan de generar anticuerpos, y el Linfocitos T, que incluyen las células responsables de matar los gérmenes invasores.

Debido a que es posible medir la presencia de anticuerpos en la sangre, estos datos se utilizan a menudo para determinar hasta qué punto un sistema inmunológico proporciona una respuesta adecuada y adaptativa. Tiempo extraordinario nuestros niveles de anticuerpos en sangre están cayendo. Sin embargo, esto no significa que hayamos perdido completamente la protección desde entonces. retenemos algunos linfocitos saben cómo lidiar con la amenaza (nuestras células de memoria). Las células de memoria tienen una vida notablemente larga, patrullan nuestros cuerpos y están listas para actuar cuando sea necesario.

El papel de las vacunas es crear células de memoria. sin desencadenar una infección potencialmente mortal. En un mundo ideal sería relativamente fácil crear inmunidad, pero no siempre es un proceso simple.

Aunque nuestro sistema inmunológico ha evolucionado para hacer frente a una gran variedad de patógenos, los gérmenes evolucionaron para engañarte también. En esta lógica de escalada de armas, esto significa que algunos patógenos como la malaria o el VIH son muy difíciles de combatir.

Las infecciones de origen animal (enfermedades zoonóticas) también representan un desafío para nuestro sistema inmunológico porque pueden representar amenazas completamente nuevas. los Covid-19 es una enfermedad zoonótica ya que el virus que lo causa proviene de los murciélagos.

El covid-19 es causado por un betacoronavirus y estos betacoronavirus son muy comunes en las poblaciones humanas (el más conocido es el responsable del resfriado común). La inmunidad generada contra los virus que causan los resfriados es generalmente pobre, pero la producida contra los virus responsables de enfermedades más graves como el MERS o el SARS es más duradera.

Hasta ahora, los datos sobre Covid-19 muestran que los anticuerpos son detectables hasta tres meses después de la infección. Sin embargo, y de manera similar a lo que ocurre con MERS y SARS, los anticuerpos disminuyen gradualmente con el tiempo.

Por supuesto, los niveles de anticuerpos no son el único indicador de inmunidad y no nos dicen nada sobre los linfocitos T o nuestras células de memoria. Dado que el virus que causa Covid-19 es estructuralmente similar al del SARS, es posible ser más optimistas sobre la duración de la respuesta inmune … aunque esto solo se sabrá con el tiempo. Entonces, ¿hasta qué punto debería importarnos la información sobre casos de reinfección?

¿Cuán preocupado debería estar?

El puñado de casos confirmados de reinfección por Covid-19 no implica necesariamente que dichos pacientes no hayan generado inmunidad. Detrás de algunos de estos casos puede haber problemas con las pruebas, por lo que el virus podría detectarse después de la infección y la recuperación. Las pruebas detectan el ARN viral (el material genético del virus). Y ARN viral, aunque ya no puede causar infecciones, puede permanecer en el cuerpo del paciente incluso después de que el paciente haya superado la enfermedad.

Esto da lugar a falsos negativos cuando la muestra analizada en la prueba no contiene suficiente material viral para ser detectada (por ejemplo, porque los indicadores de presencia del virus en el organismo son muy bajos). Estos resultados aparentemente negativos pueden ocurrir en los casos en que el intervalo entre la primera y la segunda infección es corto. Por todas estas razones, es sumamente importante verificar otros valores como la secuenciación viral o los marcadores inmunes.

La reinfección (o incluso la inmunidad) es posible. Pero lo normal es que en este caso la nueva infección es leve o asintomática porque la respuesta inmune protege contra los peores efectos. Esto está respaldado por el hecho de que, en los casos más conocidos de reinfección, los pacientes presentaban síntomas leves o estaban asintomáticos. Sin embargo, es cierto que en uno de los últimos casos acreditados de reinfección (y que ocurrió solo 48 días después de la primera infección) el paciente presentó síntomas más graves.

Y ¿Qué podría explicar que durante la segunda infección los síntomas fueran más severos?? Una posibilidad sería que la primera vez que el paciente no desarrollara una respuesta adaptativa robusta y, por lo tanto, la primera infección estaría contenida en gran medida por su respuesta innata (la primera línea de defensa). Una forma de probar esto habría sido evaluar la respuesta inmune en función del tipo de anticuerpo generado, ya que esto podría habernos dado información sobre el momento de la infección. Pero, lamentablemente, los anticuerpos no se probaron durante la primera infección del paciente.

Otra explicación podría ser que las infecciones fueron causadas por diferentes cepas del virus, con el consiguiente impacto sobre la respuesta inmunitaria. La secuenciación genética ha demostrado la existencia de diferentes cepas del virus, pero no se sabe si esto altera su reconocimiento por parte del sistema inmunológico. Y es que muchos virus comparten determinadas características estructurales, lo que hace posible que una respuesta inmune generada por un determinado virus también proteja frente a otro similar. Es una hipótesis que se ha mezclado para explicar la ausencia de síntomas en los niños pequeños que suelen contraer resfriados causados ​​por el betacoronavirus.

Sin embargo, un estudio reciente (que aún no ha sido evaluado por colegas) ha demostrado que las defensas generadas por los coronavirus responsables del resfriado no protegen contra el Covid-19. De hecho, puede ser peligroso que los anticuerpos reconozcan virus similares, ya que así es como la rFenómeno de anillo de infección dependiente de anticuerpos (ADE, en sus siglas en inglés). Es un fenómeno que ocurre cuando los anticuerpos promueven una infección viral con efectos potencialmente mortales.

Cabe destacar, sin embargo, que los anticuerpos son solo uno de los indicadores de inmunidad y que en estos casos de reinfección no hay información sobre linfocitos T o células de memoria. Lo que revelan estos casos es la necesidad de estandarizar los criterios de recolección de la información necesaria para obtener una valoración más precisa de la amenaza de reinfección.

Seguimos aprendiendo sobre la respuesta inmune al Covid-19 y cada nueva información nos ayuda a poner una pieza extra en el rompecabezas de un virus tan difícil de combatir. Nuestro sistema inmunológico es un poderoso aliado en la lucha contra las infecciones, pero solo perfeccionándolo podemos tener alguna esperanza de vencer esta enfermedad.

Sheena Cruickshank. Catedrático de Ciencias Biomédicas, Universidad de Manchester.

Este artículo fue publicado originalmente en La conversación.

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