Sorpresas al estudiar la atmósfera de un planeta que no debería existir



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El año pasado, los astrónomos descubrieron un planeta raro a 260 años luz de la Tierra. Llamado LTT 9779b, tiene un tamaño similar al de Neptuno Pero a diferencia de nuestro vecino, allí hace tanto calor que el plomo, el platino, el cromo e incluso el acero inoxidable se derretirían en su superficie líquida. De hecho, está tan cerca de su estrella que necesita menos de 24 horas para solucionarlo, por lo que los científicos pensaron que cualquier esperanza de encontrar una atmósfera sería inútil. Pero se equivocaron: lo hace y, además, es tan raro como el resto de este extraño planeta que, según nuestras teorías, no debería existir.

La investigación, recién publicada en « Cartas de revistas de astrofísica«, Está dirigido por Ian Crossfield, profesor de física y astronomía de la Universidad de Kansas, y los datos se obtuvieron gracias a telescopios espaciales TESS Y Spitzer, de la NASA. Es la primera vez que se observa la atmósfera de un tipo similar de planeta, dentro de la inusual categoría de «Neptunes calientes«.

Desiertos espaciales con mundos inverosímiles

Por lo general, es fácil encontrar enormes planetas gaseosos orbitando cerca de sus estrellas, los llamados «Júpiter caliente«; pero es mucho más difícil encontrar en esta órbita mundos del tamaño de Neptuno y que también conserven su atmósfera. Es por eso que los astrónomos llamaron a esta área «Desierto neptunianoComo existe una baja probabilidad de que haya planetas gaseosos del tamaño de Neptuno en ese lugar.

«Creíamos que el Neptuno caliente no era lo suficientemente masivo para evitar una evaporación atmosférica sustancial e pérdida de masa. Esta es la razón por la que la mayoría de los exoplanetas calientes cercanos a la estrella son similares. Júpiter, enormes planetas de gas caliente o planetas rocosos que hace mucho tiempo perdieron la mayor parte de sus atmósferas «, explica Crossfield. Pero el LTT 9779b es uno de los ejemplos que desafía el conocimiento y la comprensión humanos, por lo que se ha convertido en un excelente objeto de estudiar.

Una superficie proyectada a 1.600 grados

«Por primera vez estamos midiendo la luz que nos llega de este planeta que no debería existir», dice Crossfield en un publicación. Este planeta está tan intensamente irradiado por su estrella que su temperatura supera los 3.000 grados Fahrenheit (1,600 grados Celsius) Y su atmósfera debería haberse evaporado completamente. Sin embargo, nuestras observaciones nos muestran a través de la luz infrarroja emitida por el planeta que Si lo tiene«.

Luego, examinaron la cantidad de luz infrarroja emitida por el planeta después de que giró 360 grados sobre su eje, es decir, un día en ese Neptuno caliente. La luz infrarroja indica la temperatura y dónde están las partes más calientes o frías del planeta. Por ejemplo, en la Tierra ya no hace calor al mediodía, sino un par de horas más tarde en la tarde. Pero en este mundo hace más calor alrededor del mediodía «, explica Crossfield.

Mucho más frío de lo que pensaba

De esta forma comprobaron que LTT 9779b es un archivo Planeta mucho más frío de lo que se pensaba y que algún sistema de nubes probablemente esté reflejando gran parte de la luz de su estrella. «Además, el planeta no irradia mucho calor a su lado nocturno, por lo que creemos que es probable que la luz se absorba en lo alto de la atmósfera, desde donde la energía se irradia rápidamente al espacio», dice. Nicolas Cowan, el Instituto de Investigación de Exoplanetas (iREx) y la Universidad McGill en Montreal, quienes ayudaron en el análisis e interpretación de los datos. En otras palabras, muchos de los rayos de su estrella «rebotan» en su atmósfera, evitando que el mundo sea totalmente devastado por la radiación.

Aunque LTT 9779b no es a priori un lugar donde alguna forma de vida pueda sobrevivir, puede proporcionar pistas no solo sobre la formación de planetas, sino también sobre otros mundos que pueden albergar organismos biológicos. «Planetas como LTT 9779b pueden servir como banco de pruebas para confirmar lo que sabemos y lo que estamos haciendo bien».

Resultados preliminares

Según Crossfield, los resultados son sólo un primer paso hacia una nueva fase de exploración exoplanetaria de atmósferas: «Lo que nuestras mediciones nos muestran son lo que llamamos características de absorción espectral: su espectro indica que está ahí monóxido de carbono o dióxido de carbono en la atmósfera. Apenas estamos comenzando a comprender qué moléculas componen su atmósfera, aunque su temperatura también nos da pistas sobre cómo los vientos mueven la energía y el material a través de ella.

Además, el astrónomo aseguró que queda mucho trabajo por hacer para comprender mejor el LTT 9779b y Neptunes calientes similares, especialmente aquellos que aún no han sido descubiertos: «Queremos seguir observándolo con otros telescopios para poder responder a más preguntas, como cómo ¿Es este planeta capaz de mantener su atmósfera? ¿Cómo se formó originalmente? Al principio era más grande, pero ¿ha perdido algo de su atmósfera original? Si es así, ¿por qué su atmósfera no es solo una versión reducida de las atmósferas de exoplanetas más grandes y ultracalientes? ¿O qué más podría haber en su atmósfera? Preguntas que pronto podrán ser respondidas.

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