Tiempo para el turismo espacial



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El magnate estadounidense Jeff Bezos viajará en el primer vuelo suborbital tripulado de la cápsula
El magnate estadounidense Jeff Bezos viajará en el primer vuelo suborbital tripulado de la cápsula «New Shepard» de Blue Origin.

El club de turismo espacial era una comunidad muy pequeña: solo ocho miembros que pagaron entre $ 20 y $ 30 millones por la experiencia. Las ofertas turísticas que se están preparando ahora son menos costosas por tratarse de vuelos suborbitales, es decir, con una duración de poco más de un cuarto de hora y entre cinco y siete minutos de gravedad cero, el gran atractivo de esta experiencia. El primer viaje planeado es el de la cápsula de Blue Origin, la empresa de Jeff Bezos (fundador de Amazon), que desarrolló el cohete. New Shepard para este nuevo turismo. Para el primer vuelo, Bezos subastará cuatro asientos este sábado con un precio inicial superior a los 2 millones de dólares y una demanda de más de 5.000 solicitantes de 143 países. La venta final se retransmitirá en directo este 12 de junio. Bezos y su hermano ya están en la lista de pasajeros confirmados para un lanzamiento que, con suerte, será el 20 de julio, fecha simbólica ya que es el aniversario de su llegada a la luna.

El primer individuo que pagó los viajes espaciales fue Dennis Tito, un empresario y financiero estadounidense. Y no fue fácil. Empezó a intentarlo hace 20 años cuando se puso en contacto con la agencia rusa Roscosmos para reservar un viaje – y quedarse – en la estación espacial internacional que estaba en construcción. Los 20 millones ofrecidos fueron una oferta muy agradable para el programa espacial ruso, que en ese momento estaba experimentando graves dificultades financieras.

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Pero la NASA no ve con buenos ojos el proyecto. Le parecía una aventura inverosímil sin otro objetivo que satisfacer el ego de un millonario. Al punto que cuando apareció en Houston para completar su entrenamiento con los dos cosmonautas rusos que iban a acompañarlo, la NASA le negó el acceso a sus instalaciones.

Se necesitó mucha presión por parte de las autoridades rusas para que la NASA autorizara el viaje. Tuvo lugar en abril de 2001, a bordo de una cápsula Soyuz. Oficialmente, Tito tuvo que limitar su estancia a la sección rusa de la ISS (Estación Espacial Internacional, por sus siglas en inglés) y en todas sus visitas a los módulos estadounidenses debería estar acompañado por un astronauta autorizado.

Dennis Tito fue seguido por otros turistas, ocupando siempre el lugar de los invitados en una Soyuz.

A Tito lo seguían otros turistas, siempre tomando asiento como invitado en una Soyuz. Normalmente se trataba de emprendedores vinculados a las finanzas o, más comúnmente, a empresas tecnológicas. El segundo, por ejemplo, fue Mark Shuttleworth, director de la empresa que creó la versión Ubuntu de Linux; el cuarto era una mujer -Anousheh Ansarii- patrocinadora del premio homónimo para quienes pudieran realizar dos vuelos suborbitales con el mismo barco en un plazo de 15 días; sin olvidar a Charles Simony, el ingeniero coordinador de desarrollo de Microsoft Office que pagó de su propio bolsillo dos viajes a la ISS en 1997 y 2009. En ese momento, la NASA ya se había acostumbrado, o al menos resignado a, compartir la estación con turistas adinerados.

John Glenn regresó al espacio en 1998 y afirmó que era una gran oportunidad para estudiar los efectos del vuelo orbital en una persona de 77 años. Uno de sus compañeros en esa aventura fue Pedro Duque

Es cierto que la agencia estadounidense tenía planes similares, como el que implicaba enviar a un profesor de secundaria a bordo del transbordador espacial. Hizo esto con Christa McAuliffe, miembro de la tripulación del de Desafiador durante su último vuelo desastroso. Esa trágica experiencia fue el principal argumento para denegar el permiso de volar a otros civiles. Aunque para entonces ya lo habían hecho un par de senadores en activo. Otro, el ex astronauta John Glenn, supuestamente también aprovechó la oportunidad para regresar al espacio en 1998 antes de dejar el cargo, argumentando que era una gran oportunidad para estudiar los efectos del vuelo orbital en una persona de 77 años. Por cierto, uno de sus compañeros en esa aventura fue Pedro Duque.

«Nuevo Pastor»

La New Shepard Blue Origin, que lleva el nombre del primer astronauta estadounidense (Alan Shepard, en 1961), es un cohete relativamente modesto, adecuado solo para vuelos suborbitales. Ha volado 15 veces, todas con éxito, desde las instalaciones de Blue Origin en Texas, dentro de una gran parcela de tierra privada. Su interior ofrece 15 metros cúbicos de espacio, el doble del tamaño de una cápsula. Apolo de los que fueron a la luna. Puede transportar a seis pasajeros, cada uno acomodado en un lugar junto a una ventana enorme para que pueda disfrutar del paisaje sin tener que pelear con otro viajero.

El cohete impulsará la cápsula a unos 30 kilómetros de altura. Allí lo dejará libre para seguir por su propia inercia hasta los 100 kilómetros, donde comienza oficialmente el espacio. Los ocupantes podrán desabrocharse los cinturones de seguridad y flotar durante unos minutos. No necesitarán trajes de buceo, ya que el barco está presurizado, como un avión convencional. En el interior hay unas asas para facilitar los movimientos en microgravedad y también pantallas electrónicas que muestran los parámetros de vuelo y, cuando llega el momento, el aviso de “regreso a tus asientos”.

El lanzamiento, con suerte, será el 20 de julio, otra fecha simbólica: será el aniversario de la llegada a la Luna.

Una vez en la cúspide de su trayectoria, la cápsula se desplomará para desplegar sus tres grandes paracaídas diseñados en una combinación de azul y rojo de emergencia, para una fácil ubicación. Sin embargo, no llegará muy lejos; a medida que sopla el viento, se asentará en el desierto como máximo a unos cientos de kilómetros de distancia. Mientras tanto, el cohete ya habrá aterrizado cerca de la plataforma de lanzamiento, listo para repostar y despegar para un nuevo vuelo.

Las ambiciones de Blue Origin no terminan ahí. En la hoja de diseño hay dos cohetes más, más potentes: uno es el New Glenn, en homenaje a John Glenn, el primer estadounidense en orbitar la Tierra. Si el nombre significa algo, ese cohete debería poder enviar cápsulas de satélite o enviarlas a la estación espacial internacional. El otro modelo, todavía en trámite, se llamará New Armstrong. No hace falta mucha intuición para adivinar cuál es tu objetivo.

Además de Bezos, SpaceX, la empresa de Elon Musk, fundador de Tesla, ya anunció la primera misión en la que participarían cuatro civiles, ya seleccionados para la misión. inspiración4. El otro competidor de Bezos, el multimillonario británico Richard Branson, propietario de la compañía espacial Virgin Galactic, planea volar al espacio este año, pero aún no ha anunciado una fecha específica.

Rafael Clemente Es ingeniero industrial y fue el fundador y primer director del Museo de las Ciencias de Barcelona (ahora CosmoCaixa). Es el autor de Un pequeño paso para [un] hombre (Dome Books).

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