Tierras raras, el tesoro escondido y sin explotar de España



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Tu smartphone existe gracias a minerales tales como disprosio, europio, gadolinio, itrio, lantano, praseodimio o terbio, desconocido para la mayoría pero tierra extraña sin el cual tu teléfono móvil no sería inteligente sin teléfono. El problema, sin embargo, es que estos y el resto de 15 lantánidos, más itrio y escandio, indispensable dadas sus virtudes magnéticas, luminiscentes y conductoras en productos tecnológicos clave como los coches eléctricos, los parques solares, los aviones de combate y los misiles de crucero, los drones y un largo etcétera, son costosos y complejos de extraer y procesar. Y que en Europa casi no hay ninguno. Y que cuando las hay, como pasa en España, ni siquiera son explotados.



El Ilustre Colegio Oficial de Geólogos de España ubica depósitos de tierras raras en varias regiones españolas, como confirman un par de proyectos empresariales fallidos en Ciudad Real y Galicia. Pero, más allá de eso, «no prospección nacional. Se sabe que están en diferentes lugares y el Instituto Geológico y Minero ya está investigando en Andalucía. Pero no fue más allá ”, explica su presidente, Manuel Regueiro. Sin embargo, a estos signos se suma el documentalista Guillaume Pitron, autor de La guerra de los metales raros (Península) y que, en palabras de EFE, explicó cómo los montes submarinos del suroeste de Canarias cuentan con «unos dos millones de toneladas de metales raros» con los que podrían abastecer toda la demanda mundial «durante 10 años».

Una oportunidad, sin embargo, por ahora desaprovechada en el país. Porque, aunque los campos son abundantes, su explotación depende casi exclusivamente, en más del 70%, de China ya que también produce algo de lo que se extrae en Australia o los EE. UU. Y también lo es el nuevo ganso poniendo huevos de oro, él combustible De una economía global que pasa de la tecnología fósil a la ecológica y digital a una velocidad vertiginosa y es codiciada por todos, deja a la República Popular como el principal, y a menudo el único, proveedor global. Beijing cuenta con la tecnología para su producción y, como se repite, con una estrategia de mediano y largo plazo. Y este no es el caso en España y, hasta ahora, no para la gran mayoría de países occidentales, a pesar de ser un sector clave del que depende -se insiste-. la geografía de la economía del presente.



Y es que hace cuarenta años pocos reparaban en tierras raras. Los 17 elementos minerales tenían poco uso industrial. Mucho ha cambiado desde entonces. Gran parte de sus posibles usos y su
magia
para la tecnología de punta y así es como tenerlos bajo tierra es como guardar un tesoro. Este es el caso de España, casi una excepción en la UE y el motivo por el que la Unión los ha incluido en la lista de materias primas clave para su futuro verde y digital, financia su investigación e inventario y, son ligeros o pesados. , los primeros aparecen en el archivo Clasificación En cuanto a riesgo de importar materiales esenciales para tecnologías clave desarrolladas por el grupo de expertos de la Comisión.

Y sin embargo, aunque su presencia es conocida en España e incluso si es minera en el país va mas En los últimos años, especialmente para los minerales industriales, como detalla el Ministerio para la Transición Ecológica y el Desafío Demográfico, las tierras raras 15 + 2, cada vez más centrales, no aparecen en la ecuación. Ninguna empresa ha logrado iniciar su propio negocio a pesar de su importancia para las tecnologías hiperconectadas del siglo XXI, incluso si ya hay un lugar a donde ir en el mapa.



Jack Voncker, especialista de la Universidad Tecnológica de Delft en los Países Bajos, resume el concepto de una manera simple: “Las reservas de tierras raras son bastante raras en Europa. Hay un depósito en el centro-sur de Suecia (Norra Kärr) y varios depósitos en el sur de Groenlandia, que pertenece a Dinamarca. Pero puede haber otros. Revisaría con seguridad las Islas Canarias en busca de intrusiones de magma de sílice y / o flujos de lava «. Quizás porque, de hecho, los medios especializados consideran a España como la zona más mineralizada de la UE debido a la diversidad de sus paisaje y porque tiene uno de los sistemas de sulfuros volcánicos más grandes del mundo.



Y es que, al sur de la isla de El Hierro y a unos 1.000 metros de profundidad, se han encontrado indicios de pocos elementos, según confirma Regueiro; explotación inicial limitada porque las formas de trabajar en el fondo marino aún están en desarrollo.



La Confederación Nacional de Empresarios Mineros y Metalúrgicos (Confedem) recuerda, sin embargo, el único proyecto de tierras raras definido hasta ahora en España, el de Matamula, en Campo de Montiel, Ciudad Real, Castilla-La Mancha, que ha estudiado las reservas, el campo de extracción y el proyecto específico presentado pero … por el momento interrumpido por falta de permiso ambiental «aunque es el yacimiento más fácil de explotar en Europa, y tal vez en el mundo, ya que es un pozo de grava con monacita y su La extracción es tan simple como cargar con pala en una pantalla móvil y separar el 5%, dejando el 95% restante en su lugar sin necesidad de explosivos. Es muy bajo, a unos metros de distancia, no necesitaría un gran agujero abierto y como se retira tan poco material, la rehabilitación es inmediata ”, dice.

Interior de una de las minas ya inactivas en España, La Lucía, en Arraia-Maeztu, Araba.

Interior de una de las minas ya inactivas en España, La Lucía, en Arraia-Maeztu, Araba. (EP)

En Galicia, el monte Galiñeiro, a su vez, es uno de los tres yacimientos de tierras raras reconocidos en España, explica Juan José Fernández, presidente del Colegio Oficial de Ingenieros de Minas del Noroeste de España, que “lleva años investigando sin presentar ninguna proyecto de mejora ”. El problema aquí también radica en que la zona es de especial protección, se podría hacer una extracción,“ pero la declaración obligatoria de impacto ambiental es más compleja ”, insiste Confedem.



Hasta ahora, nadie ha salido adelante. En Ciudad Real, considerado uno de los yacimientos más importantes de Europa, su explotación fue intentada por una empresa privada, Quantum Minería, con intereses en América Latina y África. Y en Galicia, el impulso vino del grupo inversor Umbono. Tampoco ha avanzado por las barreras del propietario del subsuelo (el estado), su gestor (la comunidad autónoma) o la legislación local a la hora de considerar el factor ambiental.


Los depósitos de tierras raras son abundantes en el mundo, pero más del 70% depende de China para su explotación; cuenta con la tecnología para su producción y una estrategia de mediano y largo plazo

“El proyecto Matamula no tiene un coste muy elevado, pero la Declaración de Impacto Ambiental no fue aprobada por motivos bastante cuestionables, entre ellos la ampliación subjetiva de la zona afectada por el lince ibérico. Los ambientalistas acusan a las empresas (y al gobierno si se les da permiso) diciendo que toman el mineral y el dinero y lo dejan todo al revés. Y eso no es cierto. Un pequeño proyecto minero implica una inversión inicial de más de 200 millones. Las empresas canadienses que operan en España, por ejemplo, han invertido más de 3.500 millones … Y para que una empresa sea homologada, también es obligatorio desde hace muchos años depositar una garantía bancaria por el valor que la administración estime necesario para rehabilitar el terrenos afectados en caso de abandono ”, afirma Vicente Gutiérrez Peinador, secretario general de la Confederación Española de Industrias de Materias Primas Minerales.



Por tanto, el principal problema de la extracción de estos metales es que contamina. Y hasta ahora, de hecho, hemos preferido simplemente utilizar el producto terminado, ya sea en forma de teléfono móvil u otro dispositivo, en lugar de acudir a sus fuentes. Sobre todo para evitar ver en Europa o Estados Unidos minas como Bayan Obo en Inner Mongolia, China, totalmente equipada y comunicada, llena de pozos y un centro para la extracción mundial de este tipo de tierras raras y, además, una de las le zonas más contaminadas del mundo.

“El problema que presentan estos futuros explotadores y que podría extenderse a todos los proyectos mineros, es que no se comprende el verdadero valor de las materias primas. Estamos acostumbrados a utilizar herramientas electrónicas de todo tipo, autos que pretendemos ser eléctricos y equipos infinitos sin pregúntenos de qué están hechos, cada proyecto, casi desde el inicio, ha tenido la oposición de grupos ambientalistas ”, reitera Fernández.

El punto de vista, sin embargo, está comenzando a cambiar hoy. Pensamos en las posibilidades de España para convertir al país en un proveedor europeo de materiales de referencia que, al mismo tiempo, le permitiría dejar de depender de Pekín en sectores estratégicos, aunque gran parte de su complejidad radica en los elevados costes y beneficios, siempre, a largo plazo. Países como Australia (en la mina Mount Weld), EE.UU. (en la mina Mountain Pass) o Rusia, y de hecho, han brindado apoyo público para rentabilizar la empresa. Y la Comisión Europea tiene una estrategia para apoyar a los productores locales con financiación y colaboración basada en la Alianza Europea de Materias Primas, incluso si todavía está lejos de los esfuerzos directos de sus pares occidentales.

Las últimas cifras indican que Estados Unidos y Australia están logrando cambiar las tornas en la minería de tierras raras, con China reduciendo su participación de mercado a alrededor del 40% del total.




Mientras tanto, China establece el reverso de la inacción, que utiliza su dominio del mercado casi monopolista para estos recursos vitales como arma. Un as en la manga ya jugó en 2010, cuando detuvo sus exportaciones para presionar la escalada de un conflicto con Japón por la soberanía de un archipiélago en el Mar de China Meridional. Los precios se dispararon. Ocurrió nuevamente en 2019 debido a las tensiones comerciales con Estados Unidos, cuando el presidente Xi Jinping lanzó un aviso gráfico visitando una de las empresas que transforman tierras raras en productos finales. También puede inundar el mercado, reducir su precio y sofocar la rentabilidad de la competencia.