Un trasplante de heces salvó a los koalas de la extinción



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Los mamíferos se dividen en tres grandes grupos: monotremas, placentarios y marsupiales. Dentro de estos últimos se encuentran canguros, canguros, zarigüeyas y koalas.

Los koalas son animales manifiestamente raros. Su nombre científico es Phascolarctos cinereus, que deriva del griego phaskolos, bolsa y arktos, oso; mientras que su nombre específico –cinereo– viene del latín y significa color ceniza. En el idioma aborigen el koala se puede traducir como «no hay agua» y esto se debe a que la ingesta del líquido vital se reduce exclusivamente a las hojas que consumen.

Lo más probable es que evolucionaron en el continente australiano hace unos 45 millones de años, durante el tiempo en que Australia se movió lentamente hacia el norte, separándose de la Antártida.

Coala están adaptados a la vida de los árbolesComen y duermen en el mismo árbol y rara vez bajan a tierra.

Una dieta muy poco variada

En cuanto a su alimentación, no se puede decir que sean grandes gourmets. Se alimentan exclusivamente de hojas de eucalipto, que concentran numerosas moléculas venenosas capaces de envenenar a cualquier otro ser vivo. A través del olfato estos marsupiales diferencian las hojas más nutritivas de las tóxicas, evitando intoxicaciones accidentales.

A este handicap hay que sumarlo las hojas de eucalipto no son muy nutritivas, por lo que los koalas se ven obligados a comer grandes cantidades para obtener la energía que necesitan.

Para asimilarlas tienen que realizar una digestión pesada y larga, por lo que pasan seis horas diarias comiendo las hojas y el resto del tiempo intentando digerirlas.

Para complicar aún más su mala alimentación, y a pesar de que hay más seiscientas variedades diferentes de eucaliptoSolo comen unas pocas especies de estos árboles.

Al borde de la extinción

Hace casi una década la población de koalas alcanzó niveles de densidad muy altos y esto significó que Eucalyptus viminalis – goma de maná -, que es su especie favorita, escaseara.

La situación produjo una reversión biológica, ya que se alteró la cadena alimentaria, e El setenta por ciento de los koalas murieron de hambre, ya que no podían alimentarse de ninguna de las otras especies de eucalipto porque simplemente se las consideraba «menos apetecibles».

Fue en esta difícil encrucijada donde un grupo de investigadores de la Universidad de Queensland abordó el tema. Analizaron los microbios en las entrañas de los koalas y, a través de un trasplante fecal, pudieron influir para que estos animales amplíen su dieta a otras especies de eucalipto.

Para lograrlo, los científicos australianos mantuvieron en cautiverio a un grupo de koalas que solo comían Eucalyptus viminalis y sufrían de hambre. Paralelamente recogieron las heces de otro grupo que comió Eucalipto obliqua y concentraron los microorganismos que estaban en sus heces. Luego los empacaron en cápsulas resistentes al ácido clorhídrico y los alimentaron a los koalas del primer grupo.

La transformación del microbioma marsupial ha provocado cambios en su dieta desde entonces empezaron a considerar las hojas de otras especies gastronómicamente atractivas de eucalipto. Con este tratamiento innovador se podría evitar su extinción.

M.Jara
M.Jara

Pedro Gargantilla es internista en el Hospital de El Escorial (Madrid) y autor de varios libros de divulgación.

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