Una maniobra histórica lanzará la sonda OSIRIS-REx a la Tierra esta noche



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Esta noche, después de dos años y medio en órbita, la nave espacial OSIRIS-REx La NASA abandonará el asteroide Bennu, ubicado a unos 300 millones de kilómetros, para zarpar a la Tierra con una preciada carga a bordo: más de 60 gramos de material de gran interés científico. La secuencia de salida será la maniobra más arriesgada de la misión desde su llegada en 2018, y el viaje de regreso también será un desafío, ya que la sonda tendrá que ceder. dos vueltas al sol antes de llegar a nuestro planeta en 2023.

OSIRIS-REx fue lanzado en septiembre de 2016 desde Cabo Cañaveral (Florida) y alcanzó la órbita de Bennu el 3 de diciembre de 2018. Posteriormente se dedicó al estudio y fotografía del antiguo asteroide, del tamaño del Empire State Building de Nueva York. , con el objetivo de extraer una muestra en un cráter de 140 metros de diámetro llamado Nightingale. Lo hizo en octubre de 2020, cuando su brazo robótico tocó la roca durante unos segundos y recogió tantas muestras que se desbordó del sistema de recogida.

Ahora, después de un último sobrevuelo hace tres meses para tomar las últimas fotos, es hora de irse. Después del amanecer (hora española), la sala de control ubicada en Lockheed Martin, en Littleton, Colorado (EE. UU.), Recibirá la confirmación de que la nave disparó sus propulsores principales para alejarse de la órbita del asteroide. Las maniobras durarán siete minutos y será Completamente automatizado. “Será muy emocionante. Todo debe ser perfecto. Una sola falla podría enviar a Osiris-Rex a otro sistema solar ”, explica Gerónimo Villanueva, científico planetario del Goddard Space Flight Center de la NASA.

Los propulsores de la nave pasarán de un estado de inercia a un funcionamiento mínimo, para alcanzar velocidades de 958 kilómetros por hora. Pero para llegar a la Tierra con el ángulo de entrada y la velocidad perfectos, el viaje no será en línea recta. La nave espacial viajará 2.300 millones de kilómetros, lo que incluye dos círculos alrededor del sol.

El sitio de Nightingale antes de la recolección de muestras.  El círculo rojo indica una roca que se movió durante el evento.  La misma roca se muestra en un círculo rojo en la siguiente imagen.
El sitio de Nightingale antes de la recolección de muestras. El círculo rojo indica una roca que se movió durante el evento. La misma roca se muestra en un círculo rojo en la siguiente imagen. – Goddard
El sitio de Nightingale después del evento de recolección de muestras.  El & # 039;  X '  El rojo indica la posición aproximada donde OSIRIS-REx entró en contacto con la superficie del asteroide.  El círculo rojo muestra la misma roca que estaba rodeada en la imagen anterior.
El sitio de Nightingale después del evento de recolección de muestras. La «X» roja indica la posición aproximada donde OSIRIS-REx entró en contacto con la superficie del asteroide. El círculo rojo muestra la misma roca que estaba rodeada en la imagen anterior – Goddard

Ciencia por generaciones

Se espera que OSIRIS-REx regrese a la Tierra en septiembre de 2023, cuando lance en paracaídas la Cápsula de retorno de muestra (SRC) en el desierto de Utah. El botín es el más grande recolectado por una misión de la NASA desde que los astronautas del Apolo recuperaron las rocas lunares. El objetivo era recuperar 60 gramos de rocas y arena de la superficie de Bennu, pero los científicos creen que probablemente se logró mucho más. «Un desafío será mantener las muestras lo más impecables posible durante el viaje, resistiendo los cambios de temperatura que pueden alterarlas», dice el investigador.

Una vez recuperada, la cápsula sellada será transportada al Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston, donde se retirarán las muestras para su distribución a laboratorios de todo el mundo. El 75% se reservará para que las generaciones futuras estudien con tecnologías que aún no se han realizado. «Ellos responderán preguntas que aún no podemos hacer», dice Villanueva.

Bennu, el objetivo celeste más pequeño jamás orbitado por una nave espacial, es muy antiguo, por lo que puede proporcionar información excelente sobre los orígenes de nuestro sistema solar y el desarrollo de la Tierra como planeta habitable. “Una de las grandes preguntas es por qué tenemos agua y vida. Bennu es una cápsula del tiempo que nos dice cuáles eran las condiciones hace 4.500 millones de años ”, explica el investigador. No solo eso. Bennu se considera potencialmente peligroso para nosotros por su proximidad y tamaño. «Saber de qué está hecho este asteroide y cómo se comporta puede ayudarnos a actuar si se acerca demasiado en el futuro», agrega.

[La NASA
invita al público a ver
cómo su primera misión de retorno de muestras de asteroides comienza un viaje de dos años a la Tierra a partir de las 10 de la noche].

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