Una mariposa centenaria, el primer insecto extinto por el hombre en los Estados Unidos.



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Los Xerces azules (Ejercicios glaucopsicos), una hermosa mariposa con alas iridiscentes, fue vista por última vez en las dunas costeras de la península de San Francisco a principios de la década de 1940. Se considera que es la primera especie de insecto extinta debido al desarrollo urbano en los Estados Unidos. ., aunque nadie hasta ahora había podido probarlo. Ni siquiera estaba claro si esta preciosa criatura podría considerarse una especie o simplemente una subpoblación de otra mariposa común. Un nuevo estudio publicado en ‘Biology Letters’ confirma que efectivamente se trata de una especie única. Y fue cerrado por nuestra culpa.

«Es interesante reafirmar que lo que la gente ha estado pensando durante casi cien años es cierto, que esta era una especie conducida a la extinción por la actividad humana», dice Felix Grewe, codirector del Centro Grainger de Bioinformática en el Museo Field ( Chicago) y autor principal del trabajo.

Se ha debatido durante mucho tiempo si la mariposa azul Xerces era de hecho una especie distinta o simplemente una población de otra especie extendida llamada azul plateado que se encuentra en toda la costa oeste de América del Norte, ya que comparten muchos rasgos.

ADN del abdomen

Un cajón de la colección de mariposas azules Xerces extintas
Un cajón de la colección de mariposas azules Xerces extintas – M. Campo

Para ver si los Xerces azules eran realmente una especie separada, dice Corrie Moreau, directora de colecciones de insectos en la Universidad de Cornell, y sus colegas recurrieron a las muestras de mariposas almacenadas con alfileres en los cajones de las colecciones de insectos de Field. Con unas pinzas, pellizcaron un pequeño trozo de abdomen de un espécimen recolectado en 1928. “Dar los primeros pasos y rasgar parte del abdomen fue muy estresante, porque no quieres arruinarlo, pero también fue un poco estimulante sabemos que podríamos responder a una pregunta que lleva casi cien años sin respuesta y que no se puede responder de otra manera ”, dice Moreau.

Una vez recuperada la pieza del cuerpo de la mariposa, la muestra fue al laboratorio del Field Museum, donde los tejidos fueron tratados con químicos para aislar el ADN restante. «El ADN es una molécula muy estable, puede durar mucho tiempo después de que las células en las que está almacenado hayan muerto», dice Grewe.

Aunque el ADN es una molécula estable, aún se degrada con el tiempo. Sin embargo, hay ADN en cada célula y, al comparar múltiples cadenas de código de ADN, los científicos pueden reconstruir el aspecto de la versión original. Es como si hicieras un montón de estructuras idénticas con Legos y luego las sueltas. Las estructuras individuales se romperían, pero si las miras todas juntas, podrías descubrir la forma del original «, dice Moreau.

Grewe, Moreau y sus colegas compararon la secuencia genética de la mariposa azul Xerces con el ADN de la mariposa azul plateada más común y encontraron que el ADN azul Xerces era diferente, lo que significa que era una especie separada.

Los hallazgos del estudio tienen implicaciones de gran alcance. “La mariposa azul Xerces es el insecto de conservación más emblemático porque es el primer insecto en América del Norte que sabemos que los humanos han llevado a la extinción. Hay una sociedad de conservación de insectos que lleva su nombre «, dice Moreau.» Es realmente terrible que hayamos llevado algo a la extinción, pero al mismo tiempo lo que estamos diciendo es, está bien, todo lo que pensamos coincide con la evidencia. Si Descubrimos que Blue Xerces no era realmente una especie extinta, podríamos haber socavado los esfuerzos de conservación «, reflexiona.

Apocalipsis de insectos

El análisis de ADN de especies extintas a veces invita a la pregunta de cómo recuperar la especie, al estilo de Jurassic Park, pero Grewe y Moreau señalan en su artículo que estos esfuerzos podrían utilizarse mejor para proteger las especies existentes. «Antes de que empecemos a esforzarnos mucho en la resurrección, tratemos de proteger lo que está ahí y aprendamos de nuestros errores pasados», dice Grewe.

En la misma línea, Moreau destaca la urgente necesidad de proteger a los insectos. «Estamos en medio de lo que se llama el apocalipsis de los insectos: se están detectando disminuciones masivas de insectos en todo el mundo», advierte Moreau. “Y aunque no todos los insectos son tan carismáticos como los Xerces azules, tienen enormes implicaciones para el funcionamiento de los ecosistemas. Muchos insectos son en realidad la base de lo que mantiene saludables a muchos de estos ecosistemas. Airean el suelo, permitiendo que las plantas crezcan, alimentan a los herbívoros y estos a su vez alimentan a los carnívoros. Cada pérdida de un insecto tiene un enorme efecto dominó en los ecosistemas ”.

Además de las implicaciones de conservación del estudio, Grewe dice que el proyecto muestra la importancia de las colecciones de los museos. “Cuando se recogió esta mariposa hace 93 años, nadie pensó en secuenciar su ADN. Es por eso que tenemos que seguir recolectando, para los investigadores dentro de 100 años «, dice.

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