¿Venus alguna vez ha tenido un océano?



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Venus, largamente olvidada, ha vuelto a captar la atención de los científicos y del público en general, especialmente después del controvertido estudio de la fosfina, que sugirió la posibilidad de que la vida microbiana flotara libremente en su atmósfera. Además, la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) han decidido enviar al menos tres misiones exploratorias a este mundo, el segundo más cercano al Sol, durante la próxima década. Una de las preguntas que estas misiones intentan aclarar es si Venus, ahora un infierno, se ha reparado. océanos primitivos, una posibilidad que defienden algunos científicos. Sin embargo, un equipo de astrofísicos suizos cree que esta primitiva Venus con su clima templado, cielos azules y grandes cantidades de agua que forman ríos y mares en su superficie, nunca existió.

A primera vista, Venus tiene muchas similitudes con la Tierra. Su masa y tamaño son comparables, está hecho de material rocoso, contiene agua y tiene atmósfera. Sin embargo, una mirada más cercana revela diferencias importantes: una atmósfera densa de CO2, temperaturas y presiones superficiales extremas y nubes de ácido sulfúrico que no tienen nada que ver con las condiciones que hacen que la Tierra sea habitable.

Sin embargo, puede que no siempre haya sido así. Estudios anteriores han sugerido que Venus pudo haber sido un lugar mucho más hospitalario en el pasado, con sus océanos de agua líquida. Un equipo de astrofísicos, dirigido por la Universidad de Ginebra (UNIGE) y el Centro Nacional de Habilidades de Investigación NCCR PlanetS, intentó responder a esta pregunta con las herramientas disponibles en la Tierra.

«Simulamos el clima de la Tierra y Venus al inicio de su evolución, hace más de cuatro mil millones de años, cuando la superficie de los planetas aún estaba derretida», explica Martin Turbet, responsable del estudio publicado en
‘Naturaleza’.
«Las altas temperaturas asociadas significaban que el agua estaría presente en forma de vapor, como en una olla a presión gigante», señala.

La visión artística de la superficie y la atmósfera de Venus al principio, hace más de 4 mil millones de años.  En primer plano, un misterioso explorador se sorprende al ver los océanos completamente vaporizados en el cielo
La visión artística de la superficie y la atmósfera de Venus al principio, hace más de 4 mil millones de años. En primer plano, un misterioso explorador se sorprende al ver los océanos completamente vaporizados en el cielo. Manchú

Utilizando sofisticados modelos tridimensionales de la atmósfera, similares a los que usan los científicos para simular el clima actual de la Tierra y la evolución futura, el equipo estudió cómo las atmósferas de los dos planetas evolucionaron con el tiempo y si los océanos podrían formarse en el proceso.

«Gracias a nuestras simulaciones, pudimos demostrar que las condiciones climáticas no permitían la condensación del vapor de agua en la atmósfera de Venus», dice Martin Turbet. Esto significa que las temperaturas nunca han bajado lo suficiente como para permitir que el agua en su atmósfera forme gotas de lluvia que podrían caer sobre su superficie. En cambio, el agua permaneció como un gas en la atmósfera y los océanos nunca se formaron. “Una de las principales razones de esto son las nubes que se forman preferentemente en el lado nocturno del planeta. Estas nubes causan un efecto invernadero muy poderoso que impidió que Venus se enfriara tan rápido como se pensaba ”, continúa el investigador con sede en Ginebra.

La paradoja del sol débil

Sorprendentemente, las simulaciones de los astrofísicos también revelan que la Tierra podría haber sufrido fácilmente el mismo destino que Venus. Si la Tierra hubiera estado un poco más cerca del Sol, o si el Sol hubiera brillado tan intensamente en su «juventud» como lo hace hoy, nuestro planeta de origen sería muy diferente hoy. Es probable que la radiación relativamente débil del joven Sol permitiera que la Tierra se enfriara lo suficiente como para condensar el agua que forma nuestros océanos.

Para Emeline Bolmont, profesora de UNIGE, miembro de PlaneS y coautora del estudio, “esta es una inversión total en cómo miramos lo que durante mucho tiempo se ha llamado la ‘paradoja del sol joven y débil’. ¡Siempre se ha considerado un gran obstáculo para el surgimiento de la vida en la Tierra! «El argumento era que si la radiación solar hubiera sido mucho más débil de lo que es hoy, habría convertido a la Tierra en una bola de hielo hostil a la vida. «Pero resulta que para la Tierra joven y muy caliente, este Sol débil puede haber sido una oportunidad inesperada», prosigue el investigador.

«Nuestros hallazgos se basan en modelos teóricos y son un pilar importante para responder a la pregunta sobre la historia de Venus», dice el coautor del estudio David Ehrenreich, profesor del Departamento de Astronomía de UNIGE y miembro de NCCR PlanetS. «Pero no podremos pronunciarnos definitivamente sobre el tema en nuestras computadoras», reconoce. Las observaciones de las tres futuras misiones espaciales de Venus serán esenciales para confirmar o refutar nuestro trabajo ”.

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