Virus desconocidos de hace 15.000 años descubiertos en un glaciar en China



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Los científicos que estudian el hielo de los glaciares han encontrado virus de hace casi 15.000 años en dos muestras de hielo tomadas de la meseta tibetana en China. La mayoría de estos virus, que sobrevivieron porque permanecieron congelados, no se parecen a ninguna de las especies catalogadas hasta la fecha.

Los resultados, publicados en la revista ‘
microbioma
‘podría ayudar a comprender cómo han evolucionado los virus a lo largo de los siglos. Además, los investigadores crearon un método nuevo y mucho más limpio para analizar microbios y virus en el hielo sin contaminarlo.

«Estos glaciares se formaron gradualmente y, junto con el polvo y los gases, demasiados, muchos virus se asentaron en ese hielo», explica. Zhi-Ping Zhong, autor principal del estudio e investigador de la investigación polar y climática Byrd de la Universidad Estatal de Ohio. “Los glaciares en el oeste de China no están bien estudiados y nuestro objetivo es utilizar esta información para comprender los ecosistemas del pasado. Y los virus son parte de esos entornos.

Los investigadores analizaron núcleos de hielo tomados en 2015 de Guliya en el oeste de China. Las zanahorias se cosechan a gran altura: la cima de Guliya, donde se originó este hielo, se encuentra a casi siete kilómetros sobre el nivel del mar. Los núcleos de hielo contienen capas que se acumulan año tras año, atrapando todo lo que estaba en la atmósfera a su alrededor cuando se congelaron. Estas capas crean una especie de «línea de tiempo» que los científicos han utilizado para comprender mejor el cambio climático, los microbios, los virus y los gases a lo largo de la historia.

Los investigadores determinaron que el hielo tenía casi 15.000 años. Pero, al mirar más de cerca, encontraron códigos genéticos para 33 virus. Cuatro de ellos ya se conocían, pero al menos 28 son nuevos para la comunidad científica. Y descubrieron algo más: la mitad de ellos parecía haber sobrevivido al momento en que se congelaron, no a pesar del hielo, sino a causa de él.

«Estos son virus que habrían prosperado en ambientes extremos», dice. Matthew sullivan, coautor del estudio, profesor de microbiología del estado de Ohio y director del Centro de Ciencias del Microbioma del estado de Ohio. «Estos virus tienen firmas genéticas que les ayudan a infectar células en ambientes fríos. Pero no son fáciles de extraer, y el método que Zhi-Ping ha desarrollado para descontaminar núcleos y estudiar microbios y virus en hielo podría ayudarnos a buscar estas secuencias». en otros ambientes helados extremos: Marte, por ejemplo, la Luna, o más cerca de casa en el Desierto de Atacama, en la Tierra – los famosos ‘penitentes’ de la zona que se forman debido a las lluvias y, debido al frío extremo de la noche, se convierten en bloques de hielo ».

El estudio de virus en glaciares es relativamente nuevo: solo dos estudios previos han identificado este tipo de microorganismos en este entorno. Sin embargo, «es un área de la ciencia que está ganando importancia con el cambio climático», dice. Lonnie Thompson, autor principal del estudio, profesor universitario de ciencias de la tierra en Ohio State e investigador principal del Byrd Center. «Sabemos muy poco sobre virus y microbios en estos ambientes extremos y lo que realmente existe en estos ecosistemas», dice Thompson. Documentar y comprender esto es extremadamente importante: ¿Cómo responden las bacterias y los virus al cambio climático? ¿Qué sucede cuando pasamos de una edad de hielo a un período cálido como el que vivimos ahora? ‘

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